Enormes mosasaurios vivían en aguas marroquíes hace 66 millones de años

Según un nuevo estudio, los mosasaurios gigantes con dientes cónicos comparables a los de las orcas dominaron los océanos alrededor de Marruecos durante el Cretácico tardío. Estos depredadores extintos llamados Thalassotitan atrox habrían medido casi diez metros de largo. Situados en lo más alto de la cadena alimentaria, se alimentaban principalmente de otros reptiles marinos, incluidos otros mosasaurios.

La transición Cretácico-Paleógeno (K-Pg), hace unos 66 millones de años, está marcada por extinciones masivas en los ecosistemas terrestres y marinos. Los patrones de diversidad de los vertebrados terrestres durante este período se han estudiado ampliamente, pero se sabe menos sobre los vertebrados marinos.

Como parte de un estudio publicado en la revista Cretaceous Research, un equipo de paleontólogos describe el descubrimiento de un nuevo mosasáurido en las últimas capas de fosfato del Maastrichtiano de Marruecos, cerca de Casablanca. Esta área estuvo bajo el agua durante el período Cretácico. bautizado Talasotitan Atroxeste reptil marino podría medir entre nueve y diez metros de largo.

Un mega depredador

Los investigadores han identificado varios cráneos, mandíbulas y otros restos fosilizados. Si la mayoría de los mosasaurios tuvieran mandíbulas largas, atrox habría desarrollado un hocico más corto y más ancho que aumentó su fuerza de mordida. Los dientes de estos animales, que se asemejan a los de las orcas modernas, también exhiben una desgaste significativo.

Thalassotitan atrox mosasaurios
un cráneo de Talasotitan Atrox. Créditos: Universidad de Bath

Los investigadores también identificaron los restos fosilizados de al menos otros tres mosasaurios, así como plesiosaurios elasmosáuridos, tortugas quelonoides y peces encodóntidos en los mismos lechos rocosos que atrox. Todos estos fósiles mostraban signos de daño por ácido, lo que sugiere que habían sido digeridos en el estómago de atroxluego escupió.

Así, este nuevo hallazgo demuestra que Talasotitan Atrox fue probablemente en la cima de la cadena alimenticiallenando un nicho similar que hoy ocupan las orcas (Orcinus orca) y grandes tiburones blancos (Carcharodon carcharias).

Thalassotitan atrox mosasaurios
Impresión artística de Talasotitan Atrox, uno de los mayores depredadores marinos del Cretácico tardío. Créditos: Andrey Atuchin

Los mosasaurios se extinguieron al mismo tiempo que los dinosaurios tras el impacto de un asteroide hace 66 millones de años. Estos nuevos descubrimientos se suman a un registro fósil marroquí que sugiere que el océano estaba repleto de vida rica y diversa antes del desastre. Muchas de estas especies han tenido que especializarse para encontrar un lugar en sus ecosistemas. Thalassotitan completó el cuadro respaldando la papel de megapredador en la cima de la cadena alimenticia.