Es el dinosaurio más antiguo jamás descubierto en África.

Los saurópodos eran grandes dinosaurios herbívoros de cuello largo. Algunas especies podrían haber alcanzado más de cuarenta metros de longitud, mientras que otras se acercaban a los catorce metros de altura. Más recientemente, los paleontólogos descubrieron uno de los primeros miembros de esta legendaria línea de gigantes: un dinosaurio mucho más pequeño que alguna vez deambuló por las llanuras aluviales de la Zimbabue prehistórica.

ante los gigantes

El animal descrito este miércoles en la revista Nature se llama Mbiresaurus raathi. Es la especie de dinosaurio más antigua jamás descubierta en África. También es una de las especies de dinosaurios más antiguas que ha evolucionado en la Tierra. Su descubrimiento también arroja nueva luz sobre la evolución de los saurópodos.

Los científicos comenzaron a trabajar en la formación Pebbly Arkose en el norte de Zimbabue hace cinco años. Su objetivo era comprender cómo las plantas y los animales se vieron afectados por el cambio climático durante el período Triásico, hace Hace entre 252 y 201 millones de años. Durante una de estas expediciones, el equipo se encontró con el fémur izquierdo de un pequeño dinosaurio. Excavaciones cuidadosas finalmente revelaron un esqueleto casi completo.

Era un sauropodomorfo, un pariente de los saurópodos de cuello largo. Era sobre dos metros de largo por cincuenta centímetros de altura en las caderas.

Según los primeros análisis, el animal evolucionó alrededor 230 millones de años a lo largo de las orillas de un antiguo río en lo que se convertiría en Zimbabue. Los dinosaurios más antiguos conocidos también datan de esta época. Mbiresaurus raathi compartió este ambiente con otros animales. De hecho, las excavaciones han desenterrado numerosos protomamíferos conocidos como cinodontes, así como cocodrilos, “reptiles con pico” llamados rhynchosaurs, e incluso evidencia de un dinosaurio carnívoro primitivo.

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Christopher Griffin, autor principal del estudio, excavó fósiles de Mbiresaurus raathiaquí envuelto en una funda protectora de yeso, en 2017. Credits: Virginia Tech

Barreras climáticas

Tal biodiversidad refleja un poco lo que podríamos encontrar en otras regiones al mismo tiempo, particularmente en la Patagonia o Brasil. Recuerde que durante el período Triásico, todos los continentes de la Tierra se unieron en uno masa de tierra gigante conocida como Pangea. Muchas regiones, ahora separadas por océanos enteros, eran por lo tanto más accesibles. Si dibujara una línea a través de Pangea que conecta el norte de Argentina y el sur de Brasil, cruzaría el norte de Zimbabue, por ejemplo.

Sin embargo, parecería que la mayoría de las especies estaban confinadas a unas pocas regiones. Si Pangea era el mismo continente, ¿por qué estos animales no se dispersaron más?

La respuesta a esta pregunta aún se debate, pero algunos modelos sugieren que el clima puede haber influido. Los dinosaurios estrechamente relacionados que se encuentran en América del Sur, el centro sur de África o la India sugieren que animales similares deambulaban libremente. en esta banda de latitud particularpero no fuera de ella, probablemente debido a barreras climáticas como el calor extremo o la sequía. Los dinosaurios probablemente no se dispersaron a otras partes de Pangea hasta que estas barreras climáticas se relajaron.

Finalmente, tenga en cuenta que hay otro fósil de dinosaurio africano que puede ser incluso más antiguo que Sr. Raathi. Los restos del animal, llamado Nyasasaurus, fueron descubiertos en una formación fósil alrededor 245 millones de años en Tanzanía Sin embargo, Nyasasaurus solo se conoce a partir de un puñado de huesos. En conjunto, estos no forman un esqueleto lo suficientemente completo como para determinar si realmente se trataba de un dinosaurio o de un antepasado.