Es el reptil volador más grande de Australia conocido hasta la fecha.

Un equipo de paleontólogos detalla el descubrimiento de una nueva especie de pterosaurio en Australia, la más grande jamás descrita en el país. El reptil, que podía medir hasta siete metros de envergadura, probablemente voló sobre el antiguo mar de Eromanga en busca de peces.

Len Shaw, un trabajador municipal, está acostumbrado a buscar fósiles durante su hora de almuerzo cerca de Richmond, en el noroeste de Queensland. Un día, en junio de 2011, notó los contornos de una mandíbula emergiendo en la pared de una roca. Luego se puso en contacto con el Kronosaurus Korner, el museo local, en el que participaba un equipo dirigido por Tim Richards de la Universidad de Queensland. Todavía no lo saben, pero se encontraron con un monstruo real.

En los últimos años, Richards y su equipo han analizado el espécimen. Ahora detallan su trabajo en el Journal of Vertebrate Paleontology.

Un pterosaurio con una envergadura de siete metros.

Es un pterosaurio, un antiguo reptil volador que evoluciona junto a los dinosaurios. Pertenece al grupo de anhanguerianos que prosperaron durante 200 millones de años.

Al comparar su mandíbula (parcial) con otros fósiles de pterosaurios, los investigadores pudieron establecer que se trataba de una especie completamente nueva. Llamado Thapunngaka shawi, ella evolucionó hace unos 105 millones de años. Es hasta la fecha el reptil volador más grande conocido en el continente australiano.

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La mandíbula parcial del pterosaurio. Crédito: Universidad de Queensland

Según estos análisis, el animal habría desarrollado un cráneo de un metro de largo, una nariz puntiaguda, alas proporcionalmente largas, patas traseras cortas y sin cola. También parecía estar cubierto por una luz.

Los investigadores también señalaron la presencia de una gran cresta ósea en la parte inferior de la mandíbula. Por lo que sabemos de los animales de este grupo, la mandíbula superior del animal probablemente también lucía una. “Se podría decir que estas crestas jugaron un papel en la dinámica de vuelo de estas criaturas, y espero que la investigación futura proporcione respuestas más definitivas.“, Subraya Steve Salisbury, coautor de este trabajo.

Desde esta cresta, los investigadores también pudieron estimar las proporciones del espécimen. El medido unos siete metros de envergadura.

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Vista del artista del pterosaurio Thapunngaka shawi. Crédito: Universidad de Queensland

Un depredador sobre el mar.

Finalmente, sus mandíbulas fueron provistas de unos cuarenta dientes afilados como navajas. “No estaba hecho para comer brócoli“, Explica el paleontólogo. “Por su morfología, se adaptó a un estilo de vida carnívoro. Sus dientes probablemente estaban más diseñados para atrapar peces resbaladizos.“.

En su día, dos tercios de lo que es Queensland en la actualidad estaban cubiertos por el mar de Eromanga, una masa de agua poco profunda que se extendía más allá de la frontera del Territorio del Norte hasta Nueva Zelanda, Gales del Sur.


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