¿Es habitable el sistema TRAPPIST-1? El JWT puede decirnos

El Telescopio James Webb pronto apuntará sus espejos a TRAPPIST-1, uno de los sistemas más prometedores en la búsqueda de vida extraterrestre. El observatorio deberá determinar la presencia o no de atmósferas alrededor de estos planetas y, si es posible, analizar su composición.

TRAPPIST bajo la mirada del JWT

Descubierto hace cinco años a 39 años luz de la Tierra, el sistema TRAPPIST-1 es de interés para la comunidad astronómica. Y por una buena razón: imagina una pequeña estrella rodeada por siete planetas tan cerca uno del otro que podrías verlos todos desde su superficie. Estos mundos son aún más interesantes porque son todos rocosos, de tamaño similar a la Tierra y probablemente templados. Además, al menos tres de ellos evolucionan en el sala de estar de su estrella. Y quien dice “habitable” dice “potencialmente habitado”.

Para determinar el potencial de habitabilidad de estos planetas, es fundamental observar su atmósferas. Es posible que estos planetas hayan tenido alguna vez una atmósfera, pero que desde entonces se la hayan llevado. De hecho, la estrella de este sistema es una enana roja, una pequeña estrella más fría que el Sol, pero mucho más inestable. Entonces, las erupciones masivas y regulares podrían haber despojado a estos planetas, exponiendo la superficie a niveles de radiación insoportables para la vida tal como la conocemos.

Alternativamente, siempre es posible que estos planetas todavía tengan una atmósfera. Sin embargo, hasta ahora era imposible saberlo, porque nuestros instrumentos no eran lo suficientemente potentes. Sin embargo, un observatorio pronto podría cambiar el juego: el Telescopio James Webb.

Hace unas semanas, el JWT ya nos había facilitado un primer análisis detallado del tórrido ambiente de Avispa-96b, un Júpiter caliente ubicado a unos 1.150 años luz de distancia. Durante las próximas semanas, también pondrá su mirada en TRAPPIST-1.

TRAPPIST 1 exoplanetas de la NASA
Una comparación de tamaño de los planetas del sistema TRAPPIST-1, alineados en orden creciente de distancia desde su estrella anfitriona. Créditos: NASA

Composición atmosférica

Otro objetivo será para analizar su composición de estas atmósferas, si las hay. Este trabajo implicará mediciones en profundidad de los planetas utilizando una técnica conocida como espectroscopia de transito. Los científicos utilizarán el JWT para capturar la luz de la estrella TRAPPIST a medida que atraviesa las atmósferas de sus planetas. Si esta luz encuentra gases, como oxígeno, dióxido de carbono, vapor de agua o metano, dejará una rastro revelador en los datos del telescopio.

El oxígeno y el ozono, por ejemplo, serían excelentes firmas biológicas, ya que estos gases pueden ser producidos por procesos biológicos. Si la atmósfera de uno de estos planetas es rica en oxígeno gaseoso y ozono, el riesgo es que ambos queden encerrados bajo las cubiertas de nubes, lo que dificultaría su observación.

Si estamos hablando de un planeta habitable que produce mucho oxígeno, entonces estamos hablando del océano mundial. A partir de ahí tendremos un ciclo hidrológico, y por lo tanto puentes de nubes.“, Detalla Shawn Domagal-Goldman, astrobiólogo de la NASA. ” Desafortunadamente, si tiene puentes de nubes, bloqueará la atmósfera inferior donde está todo ese oxígeno.“.

TRAPPIST-1e
Impresión artística de TRAPPIST-1e. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Hay otro gas que también puede ser un signo revelador de vida: metano. De hecho, se sabe que este gas es producido por procesos no biológicos, pero también por organismos vivos. La presencia de metano sería particularmente emocionante si fuera asociado con otros gases que normalmente lo ahogarían. En otras palabras, esto significaría que las existencias son se repone rápida y regularmente. Podríamos entonces considerar un origen biológico.