Esta antigua criatura es un fascinante ejemplo de transición evolutiva

Dos nuevos fósiles de 308 millones de años representan una nueva especie animal a medio camino entre un lagarto y una serpiente. Esta criatura muy esbelta no tenía extremidades delanteras, pero lucía dos diminutas patas traseras.

En Nature Ecology & Evolution, un equipo de paleontólogos dirigido por Arjan Mann, del Museo Nacional Smithsonian de Historia Natural (NMNH) en Washington, describe dos fósiles que representan los primeros ejemplos conocidos de pérdida evolutiva de extremidades en amniotas. Como recordatorio, este grupo de animales, que incluye mamíferos, aves y reptiles, se caracteriza por el desarrollo de embriones protegidos por un saco amniótico.

Ambos fósiles fueron excavados en Mazon Creek Lagerstätte, un sitio de fósiles en el noreste de Illinois que data del período Carbonífero, aproximadamente Hace 309 a 307 millones de años. Ambas criaturas pertenecen a la misma especie, ahora nombrada nagini mazonense (no, no es un horrocrux).

Una especie “a medias”

Ambos no tenían extremidades delanteras, sino sólo dos patas traseras cortas. N. mazonense pertenece a un grupo de animales largos y delgados de la familia Molgophid. Previamente, otros investigadores habían identificado algunos fósiles de molgófidos que tenían extremidades delanteras más cortas y les faltaban extremidades delanteras.

Esta nueva criatura, por otro lado, es el primer miembro del grupo con miembros anteriores. completamente ausente y una cintura escapular faltante (la estructura ósea que normalmente conectaría las extremidades anteriores con el esqueleto). Es muy raro encontrar tales formas de transición evolutiva en el registro fósil.

Uno de los dos fósiles, claramente más completo que el otro, también conserva importantes restos de tejido blando además de su esqueleto. Con base en las huellas dejadas por estos tejidos en la piedra circundante, los investigadores determinaron que esta criatura probablemente tenía un bozal adaptado para excavar.

Según los tamaños relativos de los dos especímenes, uno era probablemente un adulto y el otro un juvenil. Los investigadores estiman que un adulto completamente desarrollado podría medir unos diez centímetros de largo. Dado que los animales no tenían extremidades delanteras, los autores teorizan que estas criaturas se movían principalmente enrollándose lateralmente (como algunas serpientes modernas) y potencialmente usaban sus patas traseras para estabilizar sus cuerpos mientras excavaban. .

serpiente fósil Nagini mazonense criatura
Ilustración de uno de los fósiles. Créditos: Mann et al., Nature Ecology & Evolution

Una evolución paralela a las serpientes

Estos mismos investigadores habían descrito previamente otras dos criaturas relacionadas cuyos restos sugirieron que la reducción general en el tamaño de las extremidades y la pérdida de los módulos de las extremidades distales pueden haber precedido a la pérdida completa de las extremidades. Este patrón de pérdida de extremidades sería paralelo a ciertos aspectos de la evolución de las serpientes, aunque N. mazonense y otros molgófidos no son ancestros directos de las serpientes modernas.

Específicamente, en las primeras etapas de la evolución de las serpientes modernas, las serpientes primero perdieron sus extremidades anteriores y cinturas pectorales antes de perder sus extremidades posteriores, tal como obviamente lo hicieron los molgófidos. Por lo tanto, este patrón evolutivo similar no era exclusivo de las serpientes, sino que habría aparecido en algunas de las primeras ramas del árbol amniote.


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