Esta criatura podría ser el primer depredador conocido del reino animal

Un equipo de paleontólogos anuncia que han identificado el fósil de una criatura con tentáculos desconocida hasta entonces. El animal, que vivió en las profundidades del océano hace 560 millones de años, puede ser un antiguo pariente de las medusas modernas. También podría ser el depredador conocido más antiguo del reino animal. Los detalles del estudio se publican en la revista Nature Ecology & Evolution.

Los científicos han descubierto los restos del animal en medio de otros mil fósiles en un afloramiento de roca volcánica y sedimentaria de la Formación Bradgate de Inglaterra, que data de hace Hace 557 a 562 millones de años (período Ediacárico). Esto significa que esta criatura recién identificada es anterior a la Explosión Cámbrica, un episodio en el que la vida compleja se diversificó rápidamente.

La mayoría de estos fósiles, que representaban unas 20 especies diferentes, se parecían a las criaturas con forma de fronda encontradas anteriormente en las rocas precámbricas. Sin embargo, este fósil se destacó por su parecido con las formas que se ven en los animales vivos en la actualidad. Este nunca había sido el caso hasta ahora para los fósiles precámbricos.

¿El depredador más antiguo conocido?

Para obtener más información, el equipo dirigido por el paleobiólogo Philip Wilby del Servicio Geológico Británico hizo moldes de goma de la roca llena de fósiles para estudiar en el laboratorio.

Tales impresiones, sin embargo, tienden a ser aplanadas, lo que dificulta la interpretación de la anatomía interna y las formas del cuerpo de los animales. Para crear modelos 3D de sus moldes, los investigadores los iluminaron desde diferentes ángulos y tomaron numerosas fotos. Estas instantáneas luego se compilaron en un modelo 3D virtual que podría manipularse digitalmente.

Estas reconstrucciones revelaron que esta criatura ahora llamada Auroralumina attenboroughii parecía una especie de candelabro (un candelabro con varios brazos). Los investigadores han identificado dos estructuras en forma de “copa” partiendo de un solo pie, probablemente sostenido por un esqueleto rígido, sobre el cual parecían sobresalir las puntas de pequeños tentáculos.

Es la primera criatura, el primer animal que conocemos que realmente desarrolló un esqueleto.“, explica Philip Wilby. ” Su estructura tentacular sugiere que A. attenboroughii probablemente se alimentaba de plancton y protistas, lo que lo convertiría en el primer depredador conocido del reino animal“.

criatura depredadora
El fósil descrito y una ilustración de este último. Créditos: Simon Harris; Ilustración: Rhian Kendall

¿Aplazado el origen de los cnidarios?

Esta criatura también comparte muchas características fundamentales con los fósiles del Cámbrico del grupo Medusozoa que incluye el medusas modernas.

Si bien este fósil puede no parecer una medusa a primera vista, es importante tener en cuenta que durante parte de su ciclo de vida, las medusas tampoco lo hicieron. Ocurre que estos animales se anclan al fondo del mar para reproducirse asexualmente. Durante esta etapa, se parecen más a las anémonas, al igual que A. attenboroughii.

si a attenboroughii es de hecho un miembro de Medusozoa, entonces pertenecería a un grupo más grande de organismos conocidos como cnidarios que también incluye corales y otras anémonas de mar.Antes de este nuevo estudio, la evidencia fósil sugería que el “modelo” básico para los cnidarios solo surgió durante el período Cámbrico. Lo que este estudio nos dice es que este “plan maestro” de hecho ya estaba bien establecido al menos hace veinte millones de años.