Esta erupción habría destruido la capa de ozono y cambiado el curso de la evolución humana.

En la historia de la Tierra, la capa de ozono ha experimentado un debilitamiento extremo, exponiendo la flora y la fauna a niveles peligrosamente altos de radiación ultravioleta (UV). Sin embargo, según un nuevo trabajo, el episodio más reciente habría ocurrido hace unos 74.000 años, en relación con la erupción de Toba. Los resultados proporcionan una mejor comprensión de los mecanismos que vinculan a este supervolcán con la evolución del linaje humano.

Ubicado en la actual Indonesia, se sabe que Toba es la causa del mayor desastre ambiental registrado en los últimos 2,5 millones de años. Debido a su considerable impacto en el clima, una famosa hipótesis es que la megaerupción jugó un papel muy importante en la evolución de las especies que viven en la superficie, incluida la deHomo sapiens. De hecho, se ha identificado un cuello de botella genético real durante la misma ventana de tiempo (entre -60.000 y -100.000 años), lo que dio lugar a la teoría del desastre de Toba.

Ozono estratosférico, ¿la pieza faltante del rompecabezas?

Sin embargo, existen varias críticas con respecto a esta hipótesis. Por ejemplo, si no lo excluyen, los análisis genómicos no han identificado ningún cuello de botella localizado específicamente alrededor de -74.000 años. Además, un conjunto de datos geológicos y simulaciones climáticas recientes han llevado a revisar a la baja la magnitud del invierno volcánico debido a la erupción. De hecho, el enfriamiento y el secado asociados no parecen haber tenido repercusiones catastróficas en las especies humanas que entonces se encontraban en África.

Un estudio publicado recientemente en la revista científica Comunicaciones de la Tierra y el Medio Ambiente investigó el asunto. Parece capaz de resolver algunas de las inconsistencias mencionadas, algunas de las cuales han alimentado debates durante varias décadas. El elemento central de este nuevo trabajo es la respuesta del ozono estratosférico a la erupción, que evidentemente colapsó justo después de que Toba se despertó.

volcán de ozono
Niveles de ozono (en unidades Dobson, DU) según latitud (eje vertical) y tiempo (eje horizontal) después de la fecha de la erupción. A. Simulación inalterada (sin volcán). B. Simulación perturbada (con volcán). C. Diferencia entre los dos, permitiendo apreciar el impacto de la erupción. Tenga en cuenta las pérdidas concentradas en los trópicos. Créditos: S. Osipov y col. 2021.

“La capa de ozono evita que los altos niveles de radiación ultravioleta nociva lleguen a la superficie” explica Sergey Osipov, autor principal del artículo. “Para generar ozono a partir del oxígeno de la atmósfera, se necesitan fotones para romper el enlace de O2. Cuando un volcán libera grandes cantidades de dióxido de azufre (SO2), la pluma volcánica resultante absorbe la radiación ultravioleta pero bloquea la luz solar. Esto limita la formación de ozono, creando un agujero en la capa de ozono y aumentando los riesgos de estrés ultravioleta ”.

Una capa protectora reducida a la mitad

Debido a la gran cantidad de dióxido de azufre emitido a la estratosfera por los Toba, los investigadores estimaron que la concentración de ozono disminuyó hasta en un 50% del promedio general por más de un año. Como resultado, las especies en la superficie de la Tierra se expusieron repentinamente a la radiación. UV extremadamente alto. En el caso de los homínidos, esto se asocia a una buena mortalidad, lo que lleva al duelo al número de especies y al de sus representantes y marca un giro inesperado en la evolución del linaje humano.

Destacamos que, en los trópicos, La radiación ultravioleta cerca de la superficie es el factor determinante.», Señala Georgiy Stenchikov, coautor del artículo. ” Los efectos del estrés ultravioleta podrían ser similares a las consecuencias de una guerra nuclear», Detalles Sergey Osipov.“Por ejemplo, el rendimiento de los cultivos y la productividad marina caerían debido a los efectos de la esterilización UV. Salir sin protección provocará daños en los ojos y quemaduras solares en 15 minutos. Se cree que con el tiempo, el cáncer de piel y el daño general del ADN han provocado una disminución de la población “.

Por cierto, tenga en cuenta que la estimación del aumento de los rayos ultravioleta ciertamente subestima el aumento real. En particular porque no tiene en cuenta los compuestos halogenados emitidos por el volcán, que son demasiado poco conocidos. En conclusión, sumado a las condiciones invernales volcánicas globales repartidas a lo largo de varios años, este mecanismo permitiría conciliar un conjunto de datos aparentemente contradictorios. Por lo tanto, la teoría del desastre de Toba todavía tiene un futuro brillante por delante.

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