Esta es la evidencia directa más temprana de un dinosaurio comiendo un mamífero

Microraptor zhaoianus, un pequeño dinosaurio alado que evolucionó a principios del Cretácico en lo que ahora es China, también se alimentaba de mamíferos, como lo demuestran los restos fósiles de una pata contenida en su estómago. Este descubrimiento, publicado en Journal of Vertebrate Paleontology, es la primera evidencia directa de que un dinosaurio se comió a un mamífero.

Determinar la dieta de los dinosaurios suele ser complicado debido a la escasez de registros fósiles. De hecho, los animales consumidos, parcial o totalmente, probablemente estaban involucrados en un proceso que limitaba su potencial de conservación (masticación y digestión prolongadas). Además, cualquier resto que pudo haber persistido después de la depredación primaria a menudo estuvo sujeto a carroñeros, daño ambiental y erosión.

Además de estos factores, los depredadores suelen destruir partes de los restos que consumen desmenuzándolos. Este proceso cambia no solo el potencial de conservación, sino también la asociación de todas estas piezas entre sí. Por todas estas razones, el estudio recientemente publicado merece nuestra atención.

Interacción dinosaurio/mamífero

Un equipo de paleontólogos de la Universidad McGill (Montreal) describe aquí el descubrimiento de los restos de un pie de mamífero fósil conservado dentro de la cavidad corporal de un pequeño dinosaurio emplumado llamado Microraptor zhaoianus. Este último no era más grande que un cuervo. Su presa era visiblemente el tamaño de un ratón y vivía en la tierra. Probablemente fue su última comida.

Este espécimen fue descrito por primera vez hace más de veinte años. En ese momento, los restos de su presa habían pasado desapercibidos.

El registro fósil de los microraptores había revelado previamente que tenían un apetito particular por otros pequeños vertebrados como aves, lagartijas y peces. Ahora podemos agregar mamíferos a su menú.

microraptor zhaoianus dinosaurio mamífero
Un espécimen completo. El recuadro muestra la ubicación de B y C. B, vista de cerca del pie de un mamífero. C, ilustración de los huesos visibles: los elementos gris oscuro son las costillas del Microraptor, los huesos amarillos son el pie articulado del mamífero y los elementos gris claro son huesos no identificados. Créditos: Journal of Vertebrate Paleontology

¿Depredación o simple recuperación?

En general, el conocimiento sobre este animal es muy limitado, lo que da lugar a muchos interrogantes e hipótesis divergentes. Por ejemplo, no sabemos si este pequeño mamífero fue cazado por el Microraptor o si sus restos fueron recuperados tras su muerte. Tampoco está claro si este animal tenía actividad nocturna o diurna. Finalmente, aunque Microraptor zhaoianus parece haber sido capaz de planear en vuelo, también hay evidencia que sugiere que podría haber logrado un vuelo propulsado.

Aun así, este espécimen proporciona una clara evidencia de que esta especie consumía mamíferos, al menos de vez en cuando. También es uno de los pocos fósiles que documentan la interacción entre un terópodo y un mamífero mesozoico. En términos más generales, todo lo que podemos decir con certeza es que este dinosaurio probablemente fue un carnívoro generalista que comía principalmente pequeños vertebrados. A este respecto, probablemente no era diferente de muchos otros pequeños terópodos carnívoros.