Esta lechuza de seis millones de años estuvo activa durante el día

Un equipo de investigadores describe el descubrimiento del esqueleto fósil increíblemente bien conservado de un búho que vivió hace más de seis millones de años en China. Los análisis detallados de los huesos del ojo fosilizados del esqueleto muestran que esta ave era diurna.

Con sus hábitos predominantemente nocturnos, las lechuzas contrastan con la gran mayoría de las aves diurnas. Sin embargo, sabemos que algunas especies de búhos prefieren evolucionar durante el día. ¿Desde cuándo cambió este comportamiento? El descubrimiento de un nuevo esqueleto del Mioceno tardío nos da algunas respuestas. Los detalles del estudio se publican en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

Una especie diurna hace 6 millones de años

El esqueleto fue excavado en rocas depositadas a finales del Mioceno, hace unos seis millones de años. Descansó a una altitud de más de 2.100 metros en la cuenca de Linxia, ​​en el borde de la meseta tibetana. el fósil es casi completo desde el cráneo hasta las alas pasando por las patas y el cóccix.

También se conservaron algunas partes del cuerpo raramente conservadas, como el hueso hioides (involucrado en la deglución), la tráquea, varios tendones e incluso los restos de su última comida (un pequeño mamífero).

Este búho representa una nueva especie llamada Miosurnia diurna. El animal es parte del grupo mundial de búhos Surniini. Y a diferencia de muchos búhos, este prefería evolucionar de día. Lo sabemos por la increíble preservación de los huesos de uno de sus ojos.

Los huesecillos esclerales son pequeños huesos que juntos forman un anillo alrededor de la pupila y el iris. Las especies nocturnas necesitan pupilas más grandes para absorber la máxima luz en condiciones de poca luz, mientras que los animales diurnos tienen ojos y pupilas más pequeñas.

Aquí, los tejidos blandos del ojo se habían roto naturalmente hace mucho tiempo. Además, los pequeños huesecillos esclerales trapezoidales (dieciséis en total) se depositaron al azar en su órbita. Por esta razón, los investigadores tuvieron que recolectarlos, medirlos individualmente y luego tratar de reconstruir el tamaño y la forma del anillo alrededor del ojo. “Era un poco como jugar con Legos, pero digitalmente”, enfatiza el Dr. Stidham, autor principal de este trabajo.

búho
El esqueleto fósil con una vista ampliada del cráneo (arriba a la izquierda). Los huesecillos esclerales están en azul en la parte superior derecha. Créditos: IVPP

Después de determinar el diámetro total del anillo, su equipo realizó análisis estadísticos detallados comparando estos huesecillos con los de 55 especies de reptiles y más de 360 ​​especies de aves. Con base en estos análisis, los investigadores finalmente determinaron que el ojo del fósil y su apertura eran relativamente más pequeños. En otras palabras, este búho no necesariamente necesitaba incorporar mucha luz.

Este animal era por lo tanto diurno y no nocturno. Como tal, representa registro más antiguo conocido de un antiguo búho activo durante el día.


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