Estas aves prehistóricas preferían los insectos a los peces

Se pensaba que los pájaros-dinosaurios de la familia Longipterygidae se alimentaban de peces al igual que los martines pescadores modernos. gracias a los afilados dientes ubicados al final de su largo pico. Sin embargo, una nueva investigación sugiere que estas antiguas criaturas preferían a los insectos.

Los longipterígidos son una familia de aves enantiorniteanas tempranas del período Cretácico que evolucionó hace mucho tiempo. Hace entre 125 y 120 millones de años. Todos los especímenes conocidos provienen de las formaciones Jiufotang y Yixian de China. Estas criaturas se caracterizaban por un hocico muy largo (más del 60% de la longitud total del cráneo), provisto de unos dientes limitados a los extremos de las mandíbulas.

También sabemos que los dedos longipterigidos tenían la misma longitud y estaban unidos al resto del pie al mismo nivel. Esta configuración que se ve en algunos grupos de aves modernas generalmente se considera una adaptación para una capacidad avanzada para posarse. Por lo tanto, se ha argumentado que los longipterygids vivían principalmente en los árboles, mientras que sus largas mandíbulas dentadas les servían para pescar y comer pescado, de ahí la comparación con el martín pescador. Sin embargo, un nuevo trabajo publicado en la revista BMC Biology parece contradecir esta hipótesis.

Insectos en el menú, principalmente

Como parte de este estudio, un equipo de la Universidad China de Hong Kong dirigido por el Dr. Michael Pittman se interesó una vez más en la dieta de estas antiguas aves. Los investigadores se centraron en Longipteryx, un miembro de la gran familia Longipterygidae.

Para hacer esto, los investigadores investigaron más de 150 especies de aves vivas combinando cuatro líneas de evidencia separadas: masa corporal, forma de garra, eficiencia de mordida del cráneo y fuerza de mordida.

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Un espécimen fósil de Longiteryx alojado en el Museo de Ciencias de Hong Kong. Crédito: laikayiu

Al final de sus análisis, los investigadores encontraron que las aves Longipteryx tenían una masa corporal más pequeña y, en particular, mandíbulas más débiles que la mayoría de las aves que se alimentan de peces, como los martines pescadores. Además, en lugar de comer pescado, sugieren que estas aves eran más propensos a alimentarse de invertebrados como insectos o comer una variedad de alimentos.

La evidencia que indica que Longipteryx no era un comedor de peces especialista fue lo que más me sorprendió, ya que anteriormente se suponía que esa era la razón por la que desarrollaron mandíbulas tan largas.“, enfatiza Case Vincent, coautor del estudio.

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Reconstrucción de Longiteryx alimentándose de un insecto del Cretácico Inferior del noreste de China. Créditos: Julius T.csotony/Zenger

Esto significa que las aves de la familia de los longipterígidos desarrollaron sus largos hocicos mientras mantenían la misma dieta que sus antepasados. Para los autores, esto sugiere que su cráneo único evolucionó durante un otra razon que un cambio en la dieta, tal vez para ayudar a eliminar parásitos, refrescar sus cuerpos o mejorar sus sentidos de alguna manera.