Estas criaturas parecidas a un topo vivían bajo los pies de los dinosaurios

Un equipo de paleontólogos anuncia que han identificado dos nuevas especies de animales excavadores parecidos a los mamíferos. Ambos evolucionaron hace unos 120 millones de años en lo que hoy es el noreste de China. Los resultados de este trabajo se publican en la revista Nature.

Como hoy, muchos animales vivieron bajo tierra durante la era de los dinosaurios, ya sea para protegerse de los depredadores, para mantener una temperatura relativamente constante (ni demasiado caliente en verano ni demasiado fría en invierno) o para alimentarse, insectos y raíces.

En un estudio reciente, un equipo del Museo Americano de Historia Natural detalla el descubrimiento de nuevas especies que han favorecido la vida subterránea. Estos restos fósiles fueron descubiertos en la biota de Jehol, que representa todos los organismos fósiles de 145 a 100 millones de años que se encuentran en el noreste de China.

Battis para vivir bajo tierra

Uno es un tritilodonto (cinodontos parecidos a mamíferos) descubierto en la Formación Jiufotang. Es el primero de su tipo en ser identificado en esta biota. Mucho tiempo treinta centímetros, acaba de recibir el nombre de Fossiomanus sinensis.

El otro es un eutriconodontano, un primo lejano de los mamíferos placentarios y marsupiales modernos que se encuentran en la formación Yixian. Midiendo aproximadamente diecisiete centímetros de largo, acaba de ser bautizado Jueconodon cheni. Ambos estaban evolucionando sobre 120 millones de años.

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Fossiomanus sinensis (arriba a la derecha) y Jueconodon cheni. Crédito: Chuang Zhao

Estos dos animales, aunque no estén relacionados, habrían desarrollado las mismas características de los excavadores altamente especializados. En otras palabras, estas dos especies evolucionaron independientemente bajo presiones selectivas similares (evolución convergente).

Según este estudio, ambos tenían extremidades posteriores más cortas que las anteriores, extremidades anteriores anchas con garras robustas y una cola corta.

Esta es la primera evidencia convincente de una vida de madriguera en estos dos grupos.“, Subraya Jin Meng, autor principal de este trabajo. “Estos son también los primeros casos identificados en la biota de Jehol, que alguna vez albergó una gran diversidad de vida, desde dinosaurios hasta insectos y plantas.“.

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Fossiomanus sinensis. Créditos: Naturaleza.

Finalmente, ambas especies también habían desarrollado un mayor número de vértebras torácicas. Normalmente, los mamíferos tienen 26 vértebras desde el cuello hasta la cadera. Sin emabargo, Fossiomanus tenía 38, mientras que Jueconodon tenía 28.

Esta variación en el número de vértebras, posiblemente como resultado de mutaciones genéticas producidas durante el desarrollo embrionario de los animales, también se puede encontrar en mamíferos modernos, incluidos elefantes, manatíes e Hyracoid.


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