Este cometa es 100.000 veces más masivo que la media y se acerca

Los astrónomos han medido el núcleo helado del cometa C/2014 UN271, o Bernardinelli-Bernstein, uno de los más grandes jamás descubiertos. Esta gigantesca roca, de 4.000 millones de años, se precipita actualmente hacia la Tierra a más de 35.000 km/h. Estará en nuestra puerta en 2031.

Un gigante se acerca a la Tierra

Los cometas de período largo se consideran algunos de los restos más intactos del Sistema Solar primitivo. Durante la mayor parte de sus vidas, estos objetos se almacenan en el entorno de baja temperatura de la Nube de Oort en las afueras del Sistema Solar, víctimas de un juego de pinball gravitacional operado por los planetas exteriores masivos.

Sin embargo, a veces sucede que algunos de estos cometas se ven devueltos al sistema. Este es particularmente el caso de la cometa C/2014 UN271también llamado Bernardinelli-Bernstein en honor a sus descubridores.

El enorme cometa helado de hecho pasará poco menos de mil millones de kilómetros de la Tierra en menos de diez años. En comparación, esto es mayor que la distancia promedio entre el Sol y Saturno. También está lo suficientemente lejos como para evitar que apreciemos su paso a simple vista. Sin embargo, a medida que el objeto se acerque más y más, los astrónomos podrán aprovechar la oportunidad para estudiarlo con más y más detalle utilizando varios telescopios.

Investigaciones anteriores han demostrado que el cometa mide más de 128 kilómetros de diámetro, que es aproximadamente 100.000 veces más masivo que un cometa típico. Más recientemente, un equipo de investigadores se basó en el veterano Telescopio Hubble para mirar a través del coma ardiente de la roca (la envoltura nebulosa que encierra su núcleo) para enfocarse directamente en su corazón.

cometa C/2014 UN271
Ilustración de un núcleo cometario. Créditos: NASA, ESA, Zena Levy (STScI)

Un enorme corazón negro

Si bien el cometa aún está demasiado lejos para ser fotografiado en detalle, las observaciones del Hubble han permitido vislumbrar los contornos de este famoso núcleo. Luego, el equipo usó un modelo de computadora para eliminar digitalmente el brillo del coma brillante del cometa, dejando solo el núcleo.

Según los análisis, este último sería aproximadamente cincuenta veces más grande que los de los cometas típicos vistos en el Sistema Solar interior. Es simplemente el núcleo cometario más grande jamás identificado por los astrónomos. También es uno de los más oscuros. “Su corazón es más negro que el carbón.“, subraya David Jewitt, profesor de ciencias planetarias en UCLA.

La última vez que este cometa estuvo alrededor fue hace un tiempo. 3,5 millones de años. En ese momento, el objeto se había acercado a unos 2.600 millones de kilómetros del sol y los australopitecinos ya estaban evolucionando en África, probablemente viendo cómo se iluminaba el cielo (pero por otra razón).

Una vez que pase cerca de nuestra estrella en 2031, reanudará su viaje hacia los confines helados del Sistema Solar.


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