Este es el terremoto más profundo (y más extraño) jamás detectado

Los geólogos han detectado el terremoto más profundo registrado a 751 kilómetros por debajo de la superficie de la Tierra. Esta profundidad sitúa al terremoto en el manto inferior donde las presiones extremas normalmente hacen “imposible” este tipo de terremotos. Al menos eso es lo que pensamos.

Un terremoto que cuestiona a los científicos

Reportado por primera vez en junio pasado, el terremoto fue solo una réplica menor de un terremoto de magnitud 7,9 que sacudió las islas Bonin, frente a la costa de Japón, en 2015. El terremoto también fue tan débil que no se sintió desde la superficie. Solo los instrumentos ultrasensibles se enteraron del evento.

Sin embargo, según estos análisis, el terremoto ocurrió en 751 kilómetros por debajo de la superficie. Sin embargo, nunca se había detectado un terremoto a tal profundidad, en el manto inferior, lo que sorprendió a los especialistas. De hecho, la gran mayoría de los terremotos se desencadenan en el manto superior, en los primeros cien kilómetros por debajo de la superficie, donde las rocas son “frías y quebradizas”.

Más allá de eso, las rocas están cada vez más calientes y sometidas a presiones más altas, lo que las hace menos propensas a romperse. Hasta 400 km más o menos, los terremotos aún pueden ocurrir cuando las altas presiones empujan los poros llenos de líquido en las rocas, forzando a los fluidos a salir de su escondite. En estas condiciones, las rocas son más propensas a fracturarse. A estas profundidades, todavía estamos en el manto superior.

Más allá de eso, ingresamos al manto inferior donde las presiones hasta ahora se consideraban demasiado extremas para provocar este tipo de ruptura. Sin embargo, esta no es la primera vez. De hecho, los terremotos ya han sido observado en este entorno, hasta una profundidad de unos 670 km.

Así, esta nueva detección nos invita a repensar la forma en que se comportan los minerales bajo presión.

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Las islas Bonin, también conocidas como islas Ogasawar, con subtítulos en negro. Créditos: Wikipedia

Un mundo subterráneo todavía muy misterioso

Gran parte del manto del planeta está formado por un mineral llamado olivino. Y Cuanto más profundo vas, más presiones hacen que los átomos de olivino se reorganicen en una estructura diferente. A una profundidad de unos 155 km, el mineral se convierte en wadsleyita. Otros 100 km más adelante, la wadsleyita se reorganiza nuevamente en ringwoodita. Finalmente, a unos 680 km por debajo de la superficie, la ringwoodita se descompone en dos minerales, bridgmanita y periclasa.

Sin embargo, todas estas fases minerales comportarse de manera diferente. A medida que el olivino se transforma bajo una mayor presión, de hecho se vuelve más probable que se doble y menos probable que se rompa, lo que podría conducir a la formación de terremotos. Ésta es la razón por la que un evento tan profundo cuestiona a los investigadores.

Sin embargo, se propuso una posible explicación en la década de 1980. Los investigadores habían descubierto en los experimentos que las fases minerales del olivino no eran tan claras como se pensaba. En determinadas condiciones, el olivino podría, en particular, “saltar” la fase de wadsleyita para reorganizarse directamente en ringwoodita. En el momento de esta transición y bajo suficiente presión, el mineral podría romperse en lugar de doblarse.

Este estudio, publicado en ese momento en la revista Nature, es interesante. Sin embargo, no puede explicar que los terremotos tengan su origen entre 155 km y 255 km de profundidad. El nuevo terremoto de las islas Bonin es mucho más profundo.

Otra posibilidad sería que los minerales se comporten de manera diferente en la región. La corteza continental que se hunde hacia el centro de la Tierra estaría aquí mucho más fría que los materiales circundantes, lo que significa que los minerales de la región podrían no estar lo suficientemente calientes para completar los cambios de fase que se supone que deben enfrentar bajo una presión determinada. En estas condiciones, el olivino seguiría siendo olivino.

Esto podría explicar por qué un terremoto podría originarse en la corteza inferior: simplemente no hace tanto calor como esperan los científicos. Entonces, el material estaría lo suficientemente frío como para acumular suficiente tensión como para permitir la liberación repentina de un terremoto.


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