este estudio es un buen augurio para la búsqueda de vida extraterrestre

Un estudio basado en observaciones de radar en Groenlandia sugiere que la capa de hielo de la luna Europa de Júpiter puede contener una gran cantidad de bolsas de agua debajo de su superficie. Los resultados de este trabajo, publicado en Nature Communications, obviamente tienen implicaciones para la búsqueda de vida extraterrestre. Pronto se enviarán dos misiones al sitio para obtener más información.

Europa es un candidato principal para la búsqueda de vida extraterrestre, junto con Marte y Encelado. Y por una buena razón, los datos sugieren la presencia de un océano subterráneo salado y probablemente rico en oxígeno posiblemente en contacto con su núcleo rocoso. En teoría, tal coqueteo podría dar lugar a reacciones químicas complejas que probablemente conduzcan a la aparición y desarrollo de los seres vivos.

Desafortunadamente, sabemos que este océano evoluciona bajo varias decenas de kilómetros de hielo, lo que hace que la perspectiva de su análisis sea muy desalentadora. Sin embargo, la creciente evidencia sugiere que la capa de hielo de Europa podría ser un sitio de habitabilidad potencial por derecho propio.

Un análogo terrestre

En la Tierra, los investigadores están analizando las regiones polares utilizando instrumentos geofísicos aerotransportados para comprender cómo el crecimiento y la retirada de los casquetes polares podrían afectar el aumento del nivel del mar.

Los análisis de los datos recopilados entre 2015 y 2017 por la Operación IceBridge de la NASA en Groenlandia revelaron cómo un doble cresta, ubicado en el noroeste del territorio, ocurrió cuando el hielo se fracturó alrededor de una bolsa de agua líquida a presión que se recongelaba dentro de la capa de hielo. Este proceso, por lo tanto, habría causado la elevación de estas dos crestas en la superficie.

Sin embargo, sabemos que en Europa también aparecen “dobles crestas”, aunque mucho más imponentes que las de Groenlandia. De hecho, algunos pueden alcanzar los treinta metros de altura, separados por valles de varios cientos de metros de ancho.

Los científicos conocen la existencia de estas características desde la década de 1990. Sin embargo, hasta ahora, nunca han podido explicar su presencia. En última instancia, es muy posible que procesos comparables a los operados en Groenlandia tuvo lugar en Europa. De hecho, el agua de su océano subterráneo podría haber sido forzada a subir por la capa de hielo por medio de fracturas, antes de congelarse. Este proceso finalmente eventualmente hizo que la cáscara se rompierarevelándonos estas enormes formaciones de doble cresta.

Europa
Ilustración de una doble cresta en la superficie de Europa formada sobre bolsas de agua poco profundas congeladas dentro de la capa de hielo. Créditos: Blaine Wainwright

Dos misiones para llegar al fondo.

En lugar de comportarse como un bloque de hielo inerte, la capa de Europa parece sufrir una variedad de procesos geológicos e hidrológicos que facilitan la afloramiento de agua y nutrientes a la superficie. Interesantes sustancias químicas del espacio o de otras lunas de Júpiter podrían “unirse a la fiesta” para promover, por qué no, el surgimiento de la vida.

Este trabajo es tanto más interesante cuanto que pronto estarán en el lugar dos misiones equipadas con radares (JUICE de la ESA y Europa Clipper de la NASA). Los datos recopilados pueden luego compararse con los de Groenlandia.