Este meteorito marciano contiene moléculas orgánicas, pero no evidencia de vida

Según un estudio, análisis recientes de moléculas orgánicas aisladas en un meteorito marciano que se estrelló contra la Tierra hace 13.000 años no son señales de vida. En realidad, estos compuestos serían el resultado de reacciones químicas entre el agua y la roca hace unos cuatro mil millones de años, poco después de la formación del planeta rojo.

Los compuestos orgánicos son compuestos en los que uno de los elementos químicos constituyentes es el carbono, con algunas excepciones. También pueden contener oxígeno, nitrógeno, azufre y otros elementos. Estos compuestos a menudo se asocian con la vida, pero también pueden formarse debido a la llamada actividad “abiótica” o no biológica.

El trabajo anterior ya ha detectado muchas moléculas orgánicas en rocas marcianas, incluido el famoso meteorito. allan colinas 84001, descubierta en Allan Hills en la Antártida en 1984. Se dice que esta piedra marciana fue expulsada del planeta rojo tras un impacto hace unos diecisiete millones de años, antes de terminar finalmente su viaje en la Tierra.Tiene alrededor de 13.000 años.

Hasta ahora, los orígenes de estos compuestos siempre han sido controvertidos. Las posibles explicaciones incluyen factores abióticos, como la actividad volcánica o los impactos cósmicos, pero también factores bióticos, incluida la posible vida marciana antigua o la contaminación terrestre. Un nuevo estudio finalmente cierra el debate.

Dos procesos geoquímicos

Como parte de este trabajo publicado en Science, los investigadores observaron la mineralogía de la roca a escala nanométrica. Eventualmente descubrieron que los compuestos orgánicos en el interior eran asociado con minerales tipo serpentina. Es un mineral de color verde oscuro, a veces moteado, asociado con ambientes anteriormente húmedos.

Según los investigadores, la formación de estas moléculas orgánicas habría implicado dos procesos geoquímicos. El primero, llamado serpentinización, ocurre cuando el agua circulante interactúa con rocas ígneas ricas en hierro o magnesio. La serpentinización cambia su composición química, liberando hidrógeno.

La otra interacción, la carbonatación, involucra rocas que reaccionan con agua ligeramente ácida que contiene dióxido de carbono disuelto para formar minerales de carbonato. Aquí, los investigadores creen que los compuestos orgánicos se formaron cuando la roca volcánica interactuó con fluidos salobres a principios de la historia de Marte.

Todavía no está claro si estos dos procesos ocurrieron simultáneamente o no. Por otro lado, es la primera vez que se descubren sus efectos combinados sobre una misma roca.

Meteorito marciano Allan Hills 84001
El meteorito ALH 84001. Créditos: NASA

Para los investigadores, analizar el origen de los minerales en este meteorito podría servir como una ventana para revelar tanto los procesos geoquímicos que ocurrieron temprano en la historia de la Tierra como el potencial de habitabilidad de Marte.

Este tipo de reacciones geológicas no biológicas son de hecho responsables de un grupo de compuestos orgánicos de carbono a partir de los cuales podría haber evolucionado la vida y representan una señal de fondo que debe tenerse en cuenta al buscar evidencia de vida pasada.s”, dice Andrew Steele de la Carnegie Institution for Science.


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