Este misterioso anillo podría ser una supernova intergaláctica

La mayoría de las estrellas evolucionan dentro de las galaxias, separadas entre sí por distancias más allá de la comprensión. El espacio intergaláctico (entre cada galaxia) parece vacío, pero no lo es del todo. De hecho, algunas estrellas solitarias vagan a veces por allí. Por primera vez, los astrónomos creen haber encontrado una de estas estrellas con muerte cerebral. Podría ser la primera supernova intergaláctica conocida.

Los misteriosos OCR

Hace unas semanas, los astrónomos reflexionaron sobre un nuevo enigma cósmico: el de los “extraños círculos de radio” (u ORC). Estas son estructuras hechas de emisiones de radio casi perfectamente circulares que no pueden explicarse por una fuente u objeto conocido. El primer ORC se descubrió en septiembre de 2019 desde el Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO). Desde entonces, se han visto otras tres de estas estructuras.

Vistos por primera vez como artefactos visuales en los datos, estas formas de hecho han sido confirmado por observaciones de seguimiento. No emiten emisiones ópticas, infrarrojas o rayos X. También se desconoce qué tamaño tienen o qué tan lejos están exactamente.

Todo lo que se sabe es que es probable que estos ORC no sean círculos, sino probablemente esferas. La razón por la que nos parecerían anillos es la perspectiva. Alrededor de los bordes, de hecho registramos una mayor densidad de emisiones a lo largo de nuestra línea de visión.

En resumen, no sabemos mucho.

Supernova OCR
Así es como se ve un OCR. Créditos: Bärbel Koribalski

¿Un nuevo OCR?

Lo que parecía una de estas extrañas estructuras fue vista recientemente no muy lejos de la Gran Nube de Magallanes. Es una galaxia satélite que orbita alrededor de la Vía Láctea. Nuevamente, este objeto llamado E J0624-6948 nos aparece de forma circular y solo emite transmisiones de radio. Sin embargo, las observaciones de seguimiento del astrónomo Miroslav Filipovic de la Universidad de Western Sydney sugieren que en realidad es otra cosa.

Los investigadores encontraron varias diferencias. Por un lado, se han identificado todos los OCR conocidos dentro de galaxy. Aquí, este no es el caso. El índice espectral de emisión de radio también es más plano que el de los ORC, y el tamaño aparente de J0624–6948 también es diferente (más grande).

Los investigadores consideraron varias hipótesis para explicar estas observaciones. Estos incluyeron un ORC mucho más grande, una superllamarada de una estrella cerca del centro galáctico o chorros de un agujero negro supermasivo activo distante. A otra idea finalmente se separó, estableciéndose como la más consistente con el fenómeno observado.

supernova intergaláctica
La ubicación de la nueva estructura. Créditos: Filipovic et al., MNRAS, 2022.

Una supernova reciente

Según los autores, la explicación más plausible es que el objeto es un remanente de supernova intergaláctica debido a la explosión de una estrella que alguna vez evolucionó en la periferia de la Gran Nube de Magallanes. Los investigadores se refieren aquí a una supernova degenerada única “Tipo Ia” que implica la explosión de dos estrellas que se orbitan entre sí.

Lo que entonces descubrimos potencialmente fue un remanente único de una supernova que se desarrolló en un entorno intergaláctico enrarecido, un entorno que no esperábamos encontrar en tal objeto.“, nota de los autores en su trabajo.”Nuestras estimaciones sitúan la edad entre 2200 y 7100 años.s”.

Aunque los remanentes de supernova no tienden a ser tan bien circulares, esa no sería la primera vez. Se han documentado un puñado de ejemplos similares, como el impresionante objeto con forma de ojo SN 1987A, todavía en la Gran Nube de Magallanes. De confirmarse la hipótesis, este objeto, que mediría aproximadamente 155 años luz de diámetrosería el primer remanente de supernova intergaláctica jamás identificado.


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