Este nuevo estudio sobre el Megalodón nos enseña muchas cosas

El megalodón era tan grande y poderoso que podía devorar a una orca con unos pocos bocados. También fue el tiburón más rápido de la historia, según un nuevo estudio. Estos hallazgos se revelaron a través de un nuevo modelo 3D del animal basado en datos recopilados de dientes y vértebras fosilizados..

Apareciendo por primera vez hace unos 23 millones de años, el megalodón (Otodus megalodón) es conocido por haber sido el tiburón más grande de todos los tiempos. La especie se extinguió hace unos 2,6 millones de años, probablemente debido a la aparición de los grandes tiburones blancos y al cambio climático.

Como los tiburones modernos, el megalodón tenía un esqueleto cartilaginoso. Estas frágiles estructuras no se fosilizan fácilmente. Entonces, la mayor parte de lo que sabemos sobre este antiguo tiburón proviene principalmente de sus dientes y algunas vértebras bien conservadas. Como resultado, todavía se sabe muy poco sobre este gran depredador. Sin embargo, un nuevo estudio publicado en Science Advances nos permite ver un poco más claro.

El megalodón pesaba como diez elefantes

Como parte de este trabajo, los investigadores combinaron las medidas de una columna excepcionalmente bien conservada descubierta en Bélgica y un juego de dientes encontrado en las playas de EE. UU. para crear un plano aproximado del esqueleto del megalodón. Luego, el equipo usó escaneos de un gran tiburón blanco para llenar los espacios y estimar cuánto tejido blando habría rodeado los huesos del antiguo depredador.

Armados con estos datos, los investigadores crearon un megalodón 3D reconstruido digitalmente. Basándose en este modelo, estimaron que el megalodón probablemente tenía unos dieciséis metros de largo en promedio. Estimaciones anteriores habían sugerido que el animal podría alcanzar una longitud máxima de unos veinte metros. También en base a este modelo, la masa estimada de megalodón fue de aproximadamente 67,9 toneladasque equivale al peso de una docena de elefantes africanos.

Después de determinar el tamaño y la masa del megalodón, los investigadores lo compararon con veintiocho especies de tiburones vivos para estimar su velocidad de nado. Según los resultados, estos antiguos depredadores teóricamente podrían viajar a una velocidad de crucero promedio de alrededor de 5 km/h, que es más rápido que cualquier tiburón vivo. No se sabe, sin embargo, cuál podría ser su velocidad máxima de nado.

megalodones
El diente de un Megalodon comparado con el diente de un gran tiburón blanco. Crédito: El independiente

Una orca en cinco bocados

Estimar el tamaño del megalodón también ha ayudado a los investigadores a comprender mejor su dieta. Calcularon el volumen de su estómago en 9.605 litros, lo que equivale a unas sesenta bañeras. En base a esto, la presa más grande que el megalodón podía consumir con el estómago vacío probablemente tenía un tamaño similar a las orcas.

Según el equipo de investigación, si se tiene en cuenta la apertura de su boca, el depredador podría haber consumido una presa tan grande en tan poco tiempo como cinco bocados. Para presas más grandes ocasionales, los megalodones probablemente se dirigieron a las mejores partes del cuerpo. Recientemente, un estudio nos reveló que el bocadillo favorito del megalodón era quizás la nariz de los cachalotes.

Finalmente, en base a su tamaño y velocidad de nado, los investigadores estiman que este depredador ápice pasó aproximadamente 98,000 calorías por día. A modo de comparación, es unas veinte veces más que el gran tiburón blanco. El animal probablemente obtuvo la mayor parte de esas calorías de los cetáceos, cuyos cuerpos son alto en grasa. Las comidas también eran poco frecuentes, pero lo suficientemente altas en calorías para sostener grandes migraciones transoceánicas.