Este pez “fósil viviente” sigue evolucionando a pesar de su apariencia arcaica

El celacanto es una especie de pez mítico que se considera erróneamente como un “fósil viviente”. A pesar de que estos peces aparecieron durante el Devónico hace unos 350 millones de años, han evolucionado morfológicamente muy poco hasta la actualidad. Sin embargo, los investigadores han identificado recientemente varios genes nuevos en su genoma.

Descubrimiento de 62 nuevos genes en este pez

Los celacantos (o celacanthiformes) son un orden de peces sarcopterigios (vertebrados con extremidades carnosas). Habiendo aparecido durante la era geológica del Devónico, estos peces han evolucionado físicamente poco desde entonces. El primer espécimen vivo, un celacanto africano (Latimeria chalumnae), fue pescado en 1938. Sin embargo, este se parecía mucho a los fósiles conocidos que data del período Triásico, hace unos 250 millones de años. El aspecto bastante arcaico de los celacantos hace que se los considere erróneamente como “fósiles vivientes”, lo que implica que estos peces no han evolucionado durante millones de años. Sin embargo, esto es falso, ya que su genoma ha evolucionado.

En un estudio publicado en la revista Molecular Biology an Evolution el 9 de febrero de 2021, investigadores de la Universidad de Toronto (Canadá) observaron el celacanto africano. Estos trabajos permitieron la descubrimiento de 62 nuevos genes en su herencia genética. Si bien aún se desconoce la función de estos genes, los científicos creen haber entendido cómo los adquirieron los celacantos.

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Créditos: MarineBio

Los “genes saltadores” detrás de estos genes

Debes saber que el genoma del celacanto consta de aproximadamente 25% elementos transponibles (vamos a transponer). Se trata de fragmentos de ADN denominados “genes saltadores”, capaces de separarse de la secuencia de bases para integrarse en otra. Una enzima llamada transposasa permite que el transposón realice esta operación. Estos elementos móviles se unen al ADN con el tiempo y pueden ser fuente de nuevos genes que puede conducir a la evolución del genoma. Según los científicos, los 62 nuevos genes en cuestión del celacanto africano provienen de transposones que enriquecieron su patrimonio genético hace casi diez millones de años.

Los investigadores analizaron la secuencia de estos genes y creen que codifican proteínas que juegan un papel en la regulación de la actividad génica. Podrían ser, por ejemplo, proteínas de unión al ADN o incluso factores de transcripción. Más bien discretos, estos genes pueden ser muy importantes para que el celacanto se adapte a su entorno. Por lo tanto, si estos genes no cambió la apariencia del pez, sin embargo dan testimonio de su evolución.