este “tridente” podría ser el arma de combate sexual más antigua que se conoce

Un nuevo artículo afirma que una extraña característica anatómica en forma de tridente, formada hace más de 400 millones de años en la boca de un trilobita, puede ser el ejemplo más antiguo conocido de un arma de combate sexual especializada en el reino animal.

Los trilobites son criaturas antiguas que parecen insectos gigantes con casco. Estos invertebrados acorazados prosperaron en los océanos durante 270 millones de años, antes de extinguirse finalmente durante la Gran Extinción al final del Pérmico, hace unos 252 millones de años.

Las especies de trilobites alguna vez se contaban por miles. Walliserops trifurcatus, uno de ellos, se diferenciaba de los demás por su enorme apéndice en forma de tridente con una hoja plana que sobresale de su cara. En una investigación publicada el pasado lunes en Proceedings of the National Academy of Sciences, dos investigadores de la Universidad de Bloomsburg (Pennsylvania) sugieren la idea de que este tridente fue utilizado como un arma para justas con machos rivales.

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Visualización 3D de W. trifurcatus y su tridente. Créditos: Alan D. Gishlick

selección sexual

Las características a veces evolucionan a través de la selección sexual para convertirse en adornos o armamentos, lo que confiere una ventaja física a su portador en el contexto de apareamientos potenciales. Las plumas del pavo real son un buen ejemplo de ornamento, mientras que las astas del ciervo son un ejemplo de armamento que permite a los machos luchar por el acceso a las hembras.

Los métodos de combate sexual probablemente aparecieron muy rápidamente después de la evolución de las primeras formas de vida compleja. Sin embargo, identificar rasgos seleccionados sexualmente en animales extintos es un asunto complicado, en parte porque es imposible observar su comportamiento social. El asunto es aún más complicado cuando estos organismos evolucionaron hace cientos de millones de años.

Estas limitaciones han llevado a algunos investigadores a pecar de precavidos y buscar otras explicaciones prácticas para estas diferencias anatómicas. Desde su descripción en 2001 tras su descubrimiento en Marruecos, algunos investigadores han sugerido que el famoso “tridente” de Walliserops era un arma defensivacuando otros imaginaban que era un herramienta para acceder a los alimentos.

En este nuevo trabajo, los científicos refutan ambas ideas por varias razones. Por un lado, este tridente largo y rígido no era lo suficientemente móvil para permitir una defensa eficaz. También era demasiado largo y tenía un ángulo extraño para permitir el acceso a la comida. Por cierto, uno de los especímenes en exhibición en el Museo de Ciencias Naturales de Houston, que había alcanzado la madurez sexual, muestra un tridente deformado. Sin embargo, sabemos que los animales salvajes con severas deformidades en sus mecanismos de alimentación o defensa por lo general no sobreviven hasta la edad adulta. Sin embargo, las estructuras de selección sexual malformadas en realidad no interfieren con la supervivencia. Simplemente evitan el apareamiento.

Una pregunta aún abierta

Los científicos midieron los tridentes de varios especímenes y los compararon con los de los escarabajos rinoceronte, conocidos por sus cuernos que los machos usan para luchar entre sí. Según estos análisis, el arma de Walliserops se parecía más a la del escarabajo rinoceronte japonés (Allomyrina dichotoma) que utiliza su cuerno cefálico en forma de rastrillo para dar la vuelta a sus pretendientes rivales.

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Una comparación morfométrica del tridente del trilobite reveló que comparte similitudes con los brazos de combate sexual de algunas especies de escarabajos. Créditos: Alan D. Gishlick

Note que las conclusiones de este estudio son solo interpretaciones. El verdadero papel de estos cuernos aún se debatirá, ya que quedan varios puntos por aclarar. Por ejemplo, este tipo de armas seleccionadas sexualmente tienden a estar presentes solo en los hombres. Hasta el momento, no se ha identificado de manera concluyente ninguna hembra de Walliserops, pero las diferencias de sexo son difíciles de identificar en el registro fósil. Por otro lado, las armas sexuales también tienden a crecer significativamente en relación con el tamaño del cuerpo de un animal. Sin embargo, nuevamente, es difícil hacer tales observaciones en fósiles de más de 400 millones de años.