Estos australopitecinos serían un millón de años más antiguos de lo esperado

Un método de datación desarrollado por un geólogo de la Universidad de Purdue acaba de retrasar la edad de algunos de estos fósiles encontrados en el sitio de Sterkfontein, ubicado en la Cuna de la Humanidad, en más de un millón de años. Esto los haría mayores que Lucy, la más famosa de los australopitecinos.

La “Cuna de la humanidad” es un sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO en Sudáfrica. Incluye una variedad de depósitos de cuevas fósiles, incluyendo el cuevas de sterkfontein. Los encontrarás en la provincia de Gauteng, al noroeste de Johannesburgo. El sitio ha producido muchos fósiles de Australopithecus, incluido el primer espécimen adulto en 1936.

Durante varias décadas, los paleoantropólogos han estado estudiando lugares de esta manera para aprender más sobre la evolución humana y ambiental durante los últimos cuatro millones de años. Sin embargo, el trabajo de fechar estos diferentes huesos siempre ha debate provocado entre los antropólogos.

En el este de África, donde se han encontrado muchos fósiles de homínidos, los volcanes del Gran Valle del Rift depositan periódicamente capas de ceniza que pueden fecharse. En Sudáfrica, y particularmente en las cuevas, los investigadores no tienen este lujo. Para operar, generalmente utilizan otros fósiles de animales encontrados alrededor de los huesos para estimar su edad, o bien el flujo de calcita depositado en la cueva. Sin embargo, los huesos pueden desplazarse, mientras que las lechadas jóvenes pueden depositarse en sedimentos viejos.

En otras palabras, estos métodos pueden ser efectivos, pero también potencialmente incorrecto. Sin embargo, un método más preciso es fechar las rocas reales en las que se encontraron los fósiles.

australopitecinos
Cuatro cráneos de australopitecinos diferentes encontrados en las cuevas de Sterkfontein, Sudáfrica. Créditos: Jason Heaton y Ronald Clarke.

Un método más preciso

Para ello, el Dr. Darryl Granger de la Universidad de Purdue ha desarrollado un nuevo método para medir los llamados nucleidos cosmogénicos. Estos son isótopos extremadamente raros producidos por rayos cósmicos, partículas de alta energía que bombardean constantemente la Tierra. Estos rayos entrantes provocan reacciones nucleares dentro de las rocas, creando nuevos isótopos radiactivos en los cristales minerales.

un ejemplo es aluminio-26, un isótopo de aluminio que se descompone lentamente en magnesio durante largos períodos de tiempo. Dado que el aluminio-26 se forma cuando una roca queda expuesta en la superficie y cuando se entierra profundamente en una cueva, los investigadores pueden datar los sedimentos de las cuevas (y los fósiles que contienen) midiendo los niveles de este isótopo.

Para estos análisis, el Dr. Granger y su equipo utilizaron espectrometría de masas con acelerador. Luego descubrieron que todos los sedimentos de cuevas que contenían australopitecinos, incluido el famoso Little Foot, databan de alrededor de 3,4 a 3,7 millones de añosy no de 2 a 2,5 millones de años como se pensaba anteriormente. Estas nuevas medidas sitúan a los fósiles de Sterkfontein hacia el comienzo de la era de los australopitecinosen lugar de hacia el final.

Estos trabajos son importantes porque influyeron en la comprensión de los científicos sobre el paisaje vivo de la época. ¿Cómo y dónde evolucionaron los humanos? ¿Cómo encajaron en su ecosistema? ¿Quiénes eran sus parientes más cercanos? Todas estas preguntas esenciales en la antropología solo podrán obtener respuestas claras si podemos ubicar estos fósiles con precisión en el tiempo. Este nuevo estudio es un paso hacia la solución de todo el rompecabezas.