Estos peces dejaron el mar para vivir en tierra, luego sintieron nostalgia

Hace unos 375 millones de años, peces de más de dos metros de largo decidieron probar suerte en tierra firme y quedarse allí. Casi al mismo tiempo, otros exploradores de estas tierras emergidas juzgaron que esta vida terrenal no era adecuada para ellos y finalmente regresaron al agua.

Más comúnmente conocido simplemente como Tiktaalik, Tiktaalik rosae es un género extinto de sarcopterigios que vivió durante el Devónico tardío en lo que ahora es el noreste de Canadá. Con estas aletas en forma de patas que lo ayudaron a salir del agua y a orillas poco profundas, este antiguo pez es considerado uno de los ancestros comunes más antiguos de todos los vertebrados terrestres, desde los dinosaurios hasta los mamíferos. .

Sin embargo, Tiktaalik no fue el único en intentar este viaje evolutivo. Otros pescados de la época como el Qikiqtania wakei recién descubiertos también tenían la capacidad de salir del agua. Sin embargo, así como podrías arrepentirte de comprar un apartamento, parece que finalmente han vuelto a vivir en el agua otra vez tras una breve estancia en tierra firme. De hecho, esto es lo que sugiere el análisis de varios fósiles descritos en la revista Nature.

Uno continuó, el otro se dio la vuelta.

Tiktaalik rosae y Qikiqtania wakei vivió durante el período Devónico superior, aproximadamente 375 millones de años. Al igual que Tiktaalik, un análisis de los huesos de la mandíbula superior e inferior de Qikiqtania sugiere que este pez tenía una cabeza triangular aplanada con un par de ojos tapados en la parte superior. A primera vista, estos dos peces se parecían mucho. Además, los paleontólogos primero creyeron que Qikiqtania era un Tiktaalik. En realidad, eran muy diferentes.

Por un lado, Qikiqtania era mucho más pequeña. Mientras que Tiktaalik podría alcanzar 2,7 m de largoeste pescado no superó la setenta y cinco centímetros. Por otro lado, mientras que las aletas de Qikiqtania se parecen superficialmente a las de Tiktaalik, un análisis cuidadoso sugiere que los huesos contenidos en su interior carecían de los elementos estructurales necesarios para levantar y sostener el cuerpo del pez y, por lo tanto, para caminar. Por el contrario, la estructura de sus aletas sugiere que este pez fue construido para nadar.

Qikiqtania wakei Tiktaalik roseae peces
ilustración de Qikiqtania wakei (centro) y su primo más grande Tiktaalik rosae. Créditos: Alex Boersma

En otras palabras, Qikiqtania parece ser una especie en pleno flip-flop evolutivo. Después de desarrollar un cuerpo similar al de Tiktaalik y los tetrápodos anfibios (animales de cuatro patas) que lo seguirían, estos peces eventualmente regresarían al agua para evolucionar como una especie marina por derecho propio.

Según los autores del estudio, el descubrimiento de estos fósiles aporta nuevas piezas al complicado rompecabezas de la evolución de los vertebrados. De hecho, Tiktaalik se ve a menudo como un animal de transición que refleja el patrón gradual de cambios de la vida acuática a la terrestre. Sin embargo, sabemos que la evolución no siempre es un proceso lineal. Basta con mirar a las ballenas, que han vuelto a la vida marina después de haber desarrollado pezuñas en tierra.