Estudio con chimpancés arroja dudas sobre el origen del bipedalismo humano

El bipedalismo es una característica definitoria del linaje humano. Durante mucho tiempo se ha creído que nuestros antepasados ​​comenzaron a caminar sobre dos piernas en los ambientes más abiertos de la sabana africana. Sin embargo, un estudio reciente centrado en los chimpancés, nuestros primos más cercanos, sugiere que el bipedismo pudo haber aparecido por primera vez en los árboles.

La hipótesis de la sabana

El bipedalismo terrestre obligatorio es una característica definitoria de los humanos modernos. Esta adaptación morfológica también es esencial para distinguir los fósiles pertenecientes al clado humano (homínidos) de los de otros simios (hominoides) durante los últimos siete millones de años. Pero, ¿cómo pasamos de cuadrúpedos a bípedos?

La teoría prevaleciente (la hipótesis de la sabana) sugiere que nuestros antepasados ​​se levantaron gradualmente cuando el las selvas tropicales han comenzado a retroceder debido al cambio climático natural al final del Mioceno-Plioceno. Los primeros homínidos, que luego evolucionaron en un entorno más fragmentado salpicado de arboledas y prados, se habrían visto obligados a ganar un poco de altura a la vez. orientarse, pero también, y sobre todo, observar y seguir a las presas, mientras se vigilan los depredadores.

Sin embargo, no todos están completamente de acuerdo con esta idea. Un estudio publicado recientemente en la revista Science Advances y realizado por investigadores del University College London, la Universidad de Kent y la Universidad de Duke también lo refuta.

¿Un origen arbóreo?

Los chimpancés que viven en hábitats similares a los de los primeros homínidos ofrecen una oportunidad única para estudiar los impulsores del bipedalismo. Hasta ahora, los estudios sobre locomoción sólo han sido concentrado solo en los chimpancés del bosque, descuidando así los datos comparativos críticos sobre cómo estos comportamientos varían entre los hábitats. Por lo tanto, los investigadores observaron a un grupo de trece chimpancés adultos salvajes que vivían en el valle de Issa, en el oeste de Tanzania, durante quince meses.

chimpancés bípedos
Créditos: Rhianna Drummond Clarke

Durante estas observaciones, los investigadores encontraron que los chimpancés pasaban tanto tiempo en los árboles como sus contrapartes en ambientes de bosques densos. En otras palabras, muy rara vez se aventuraban en las praderas, a pesar de que eran accesibles.

Además, incluso cuando se aventuraban al aire libre, los chimpancés todavía tendían a caminar a cuatro patas. En realidad, más del 85% de los casos observados de bipedalismo han ocurrido en árboles.

Nuestro estudio sugiere que la retirada de los bosques durante la era del Mioceno tardío-Plioceno hace unos cinco millones de años y los hábitats de sabana más abiertos no fueron, de hecho, un catalizador para la evolución del bipedalismo.“Resume el Dr. Alex Piel del University College London.

Naturalmente, este estudio solo se centró en un grupo de chimpancés durante un corto período de tiempo. Por lo tanto, parece prematuro sacar conclusiones definitivas. Sin embargo, estos resultados sugieren que los árboles pueden haber seguido siendo un componente esencial del nicho adaptativo de los homínidos. Un bipedalismo que evolucionara en un contexto arbóreo probablemente habría sido motivado por un estrategia de forrajeo.