Estudio sin precedentes reporta presencia de microplásticos en la Antártida

Por primera vez, un trabajo ha informado de la presencia de microplásticos en la capa de nieve del continente más aislado e inhóspito del mundo, la Antártida. Los resultados fueron publicados en la revista científica La criosfera el 8 de junio.

El descubrimiento se realizó tras el análisis de muestras de nieve tomadas en 2019 por un estudiante de doctorado de la Universidad de Canterbury (Nueva Zelanda) al nivel de la plataforma de hielo de Ross. ” Cuando Alex viajó a la Antártida en 2019, estábamos optimistas de que no encontraría microplásticos en un lugar tan prístino y remoto. “dice Laura E. Revell, coautora del estudio.

Una observación importante

Sin embargo, análisis químicos y espectroscópicos han revelado la presencia de contaminación plástica estimada en 29 micropartículas por litro de nieve derretida. Sin embargo, este es un promedio que esconde variaciones significativas dependiendo de los sitios de muestreo. Por ejemplo, este valor puede ser hasta tres veces mayor cerca de estaciones de investigación científica. Sin embargo, incluso los lugares más distantes contenían una proporción significativa de partículas.

Es increíblemente triste, pero el descubrimiento de microplásticos en la nieve fresca de la Antártida destaca el alcance de la contaminación plástica, incluso en las partes más remotas del mundo. “, informa Alex Aves, autor principal del estudio. ” Recolectamos muestras de nieve de diecinueve sitios en la región de la isla de Ross y encontramos microplásticos en todos ellos. “.

microplásticos
Concentraciones de microplásticos en número de partículas por litro de agua en los 19 puntos muestreados (algunos sitios se superponen). Los triángulos azules ubican las bases de investigación. Finalmente, las inserciones a la derecha ubican el lugar en un mapa global de la Antártida. Créditos: Alex R. Aves y coll. 2022.

Fuentes más o menos cercanas de microplásticos

Los plásticos identificados están compuestos por fibras pertenecientes al morfotipo más común y uno de los polímeros más comunes, el tereftalato de polietileno. ” El modelo atmosférico sugiere que los microplásticos pueden haber viajado miles de millas por el aire, pero es igualmente probable que la presencia humana en la Antártida haya establecido un huella microplástica”, resumen los autores en su estudio.

Las fuentes locales de microplásticos incluyen equipos, ropa y otros materiales utilizados por los investigadores. Los aportes desde fuera del continente provendrían de los mares de Ross, Amundsen y Weddell, que se sabe que son fuentes potenciales debido a la mala gestión de ciertos desechos en los océanos. Sin embargo, esta contaminación afecta no solo a los organismos que habitan el continente blanco, sino también al ritmo de derretimiento del hielo. De hecho, al reducir el albedo, las partículas aumentan la proporción de radiación solar absorbida en la superficie y tienden a acelerar el deshielo.

La investigación de Alex y sus colegas permite a las partes del Tratado Antártico tomar decisiones basadas en evidencia sobre la necesidad urgente de reducir la contaminación plástica en el futuro. “, informa Natasha Gardiner, investigadora en glaciología que no participó en el estudio. ” Podemos utilizar esta información para reducir la contaminación plástica en su origen e informar nuestras prácticas de gestión ambiental más amplias. “.