Europa azotada por incendios forestales que empeoran históricamente

Un nuevo estudio pinta un panorama amenazador de la evolución de los incendios forestales en el Viejo Continente durante el período de 1980 a 2020. Los resultados se han publicado en la revista Informes científicos el 20 de junio.

Los incendios son parte del funcionamiento natural de los ecosistemas. Sin embargo, a través de sus actividades, el hombre contribuye a aumentar el riesgo, tanto directa como indirectamente. Un nuevo trabajo, por ejemplo, ha identificado un cambio sin precedentes en la dinámica de los incendios forestales europeos debido al calentamiento global, particularmente alrededor de la cuenca del Mediterráneo.

Un nuevo régimen en la dinámica de los incendios forestales

Al promover altas temperaturas y suelos secos, el calentamiento aumenta diez veces la inflamabilidad de la vegetación, lo que resulta en un aumento en el riesgo de que se inicie un incendio y en la intensidad de las llamas que logran crecer. Además, veranos marcados por condiciones excepcionalmente favorables para los incendios forestales han aparecido en varias ocasiones durante los últimos veinte años, empujando a Europa a un régimen desconocido hasta entonces.

Este aumento del riesgo de incendios extremos es bastante reciente y, a partir de cierto momento, supera las capacidades de lucha de las sociedades europeas, lo que provoca un aumento de las emisiones de CO2 asociadas a los incendios durante los veranos extremadamente calurosos y secos. “, informa Jofre Carnicer, autor principal del estudio.

incendios forestales
Evolución del índice de gravedad de los incendios forestales entre 1980 y 2020 (b) para tres regiones de Europa. En verde, Europa del Sur, en naranja, Europa Central y en violeta, Europa del Norte (a). Créditos: Jofre Carnicer & coll. 2022.

Si la cuenca mediterránea se ve especialmente afectada por un clima ya propicio para los incendios antes de la llegada del calentamiento, no es la única. De hecho, las mediciones satelitales utilizadas por los investigadores para calcular las tendencias también revelan aumentos significativos en Europa central a partir de la segunda mitad del siglo XX, incluida Francia.

Cuando los bosques pierden más carbono del que absorben

Estos desarrollos continuarán mientras el clima no se estabilice, lo que plantea dudas sobre las políticas europeas destinadas a limitar las emisiones de carbono a 310 millones de toneladas por año para 2030 apostando precisamente por los silvicultores.

Los bosques europeos absorben alrededor del 10% de las emisiones totales de gases de efecto invernadero cada año “dice el investigador. “ Mas presisamente, 360 millones de toneladas de CO2 al año, más que las emisiones de un país como España “. Sin embargo, con el aumento de los incendios, la capacidad de absorción disminuye y las estrategias de mitigación que dependen de ella corren el riesgo de volverse ineficaces si no se lleva a cabo una gestión forestal.

Créditos: Universidad de Barcelona.

En un escenario de limitación gradual del cambio climático a 2 °C, los modelos muestran un aumento adicional de veinte días en el alto riesgo de incendios en promedio para fines de siglo (ver la figura anterior). Esta cifra aumenta a cuarenta días con un escenario sin limitación de emisiones globales de gases de efecto invernadero, con un incremento que alcanza los 4°C.

Además, podría promover un mecanismo de retroalimentación positiva sobre el cambio climático, a través de ciclos de calentamiento, aumento del riesgo de incendios y aumento de las emisiones de CO2 inducidas por los incendios”, señala Jofre Carnicer. “En este contexto, la reducción drástica de las emisiones de CO2 durante las próximas dos décadas es fundamental para lograr una reducción del riesgo de incendio en Europa y en el mundo. “.