Europa Clipper iba a estrellarse contra Júpiter. Eventualmente, apuntará a otro objetivo.

Inicialmente se suponía que la sonda Europa Clipper, que planea estudiar la luna joviana Europa, que probablemente albergue vida, terminaría sus días en las entrañas de Júpiter. Por razones de economía de combustible, los directores de misión ahora apuntan a Ganímedes o Calisto.

Cambio de objetivo

Sabemos que Europa, la luna de Júpiter, alberga un enorme océano global subterráneo bajo su capa de hielo. ¿Es esta agua capaz de sustentar la vida tal como la conocemos? Para intentar determinarlo, la NASA prepara la misión Europa Clipper. Su lanzamiento está previsto para 2024 a bordo de un cohete SpaceX. Debe llegar al sitio antes de que finalice la década.

Una vez en el sistema joviano, la sonda realizará varias docenas de sobrevuelos a baja altitud de Europa. Durante este tiempo, sus instrumentos recopilarán múltiples datos. Estos últimos permitirán evaluar la profundidad y la salinidad del océano o el espesor de la corteza de hielo.

Por razones obvias, las misiones al espacio profundo, como es el caso aquí, suelen ser viajes de ida. Entonces, después de investigar la habitabilidad potencial de la luna, Europa Clipper tendrá que estrellarse. Inicialmente, se esperaba que la sonda terminara su viaje hundiéndose en la atmósfera de Júpiter. Eventualmente, la nave ahora podría estrellarse contra Ganímedes o Calistodos de las lunas galileanas de Júpiter.

Este nuevo objetivo de eliminación salvaría el propulsor de la NASA. También se han tomado otras medidas de ahorro de presupuesto en el diseño más reciente de la línea de tiempo de Europa Clipper. Por ejemplo, la sonda ya no hará cincuenta y tres sobrevuelos de la luna Europa, pero cuarenta y tres.

Satélite Europa
Las dos caras de Europa. Créditos: NASA/JPL-Caltech/DLR

La pista privilegiada de Ganímedes

De estas dos lunas, Ganímedes (la luna más grande del Sistema Solar) será el objetivo preferido. Los investigadores apuntan a posibles implicaciones científicas aquí. De hecho, la Agencia Espacial Europea también está preparando una misión en el mismo sector, llamada Jupiter Icy Moons Explorer (o JUICE). Su lanzamiento es esperado en 2023. La misión estudiará las tres lunas galileanas heladas, pero principalmente Ganímedes. Si la misión todavía está en órbita alrededor de la luna en el momento del derribo de Clipper, entonces podría ser posible que sus instrumentos monitorear este impacto para aprender más sobre las propiedades de Ganímedes.

Recuerde que Europa Clipper no será la primera nave del sistema joviano en ser destruida intencionalmente al final de su misión. En 2003, la nave espacial Galileo se encargó de sumergirse en la atmósfera de Júpiter para evitar cualquier riesgo de contaminación desde Europa los cuales, se recuerda, podrían tener las condiciones adecuadas para sustentar la vida. Este es también el caso de Europa Clipper. Su choque intencional en Ganímedes o Calisto tiene la intención de proteger europa.

Tenga en cuenta que, al igual que Europa, se cree que Ganímedes alberga un océano subterráneo, lo que significa que también podría ofrecer los ingredientes necesarios para sustentar la vida tal como la conocemos. Sin embargo, el equipo de la misión trabajó con la División de Protección Planetaria de la NASA para determinar que el riesgo de que la nave contamine este cuerpo de agua fue mínimo debido al espesor de su capa helada y la litosfera de Ganímedes.