¿Existen las plantas carnívoras? » ABC de la ciencia

¿Recuerdas el sauce boxeador de Harry Potter? Fue descrito como un árbol enorme con ramas mágicas que se agitaban y golpeaban a cualquier cosa que se les acercara demasiado. ¿Qué hay de las plantas Piraña de Super Mario? Esos eran mordedores de plantas espinosas enojados, uno de los muchos enemigos en ese videojuego perennemente popular. Estas y muchas otras plantas ficticias se representan como carnívoras o venenosas.

¿Alguna vez te has preguntado de dónde vino la idea de una planta monstruosa? ¿Y si te dijera que ya existen en nuestro mundo?

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Plantas de Super Mario Piranha (Crédito de la foto: Tadienna/Shutterstock)

¿Cómo se llaman en el mundo real?

En el mundo de la ficción, estas aterradoras plantas muerden o pueden ser representadas como capaces de tragarse un animal entero, pero en el mundo real, este tipo de plantas solo comen pequeños organismos como insectos, lagartijas y moscas. Cualquier organismo que come carne se llama carnívoro. Algunos ejemplos comunes son tigres, leones y lobos. Cualquier organismo que come insectos se llama insectívoro. Dado que estas plantas comen principalmente insectos, se les llama plantas insectívoras. Algunos de los ejemplos más comunes son la Venus atrapamoscas y la planta carnívora.

conjunto de ilustraciones de diferentes especies de plantas carnívoras ornamentales en maceta (planta de rocío de sol del cabo-drosera, planta de jarra-copa de mono-nepenthes, sarracenia, trampa para moscas venus-dionaea, pinguicula-butterwort

Plantas insectívoras (Crédito de la foto: Affro.K/Shutterstock)

¿Por qué son tan diferentes de otras plantas?

Para comprender estas plantas, primero debemos aprender un poco más sobre el mundo de las plantas. En todo el mundo, los seres humanos tienen diversos tipos de dietas. Aquellos que viven en climas más fríos tienden a comer más carne y grasa para mantenerse calientes, mientras que aquellos que viven en regiones cercanas al desierto tienden a comer frutas secas y dátiles porque crecen de manera prominente allí. Se puede concluir que la dieta de un organismo coincidirá con la nutrición disponible, así como con lo que se requiere para que un organismo sobreviva.

Del mismo modo, las plantas insectívoras tienden a crecer en suelos que no tienen nitrógeno. El nitrógeno es un elemento crucial para los seres vivos. Es parte de las proteínas, el ADN de las células y los carbohidratos (azúcar), todos los cuales son componentes importantes para la vida.

Para cumplir con su requerimiento de nitrógeno, estas plantas insectívoras han desarrollado medios alternativos para asegurar ese elemento crítico.

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Nitrógeno, la columna vertebral de las formas de vida (Crédito de la foto: KVASVECTOR/Shutterstock)

¿Por qué insectos y no otros animales?

El 10% de la masa corporal de un insecto está hecho de nitrógeno. Los insectos no tienen huesos ni esqueleto para sostener su cuerpo, entonces, ¿cómo mantienen su estructura? El cuerpo de un insecto está cubierto con una sustancia fuerte y dura que compone una cubierta llamada exoesqueleto. La sustancia se llama quitina. Esta quitina y todas las demás proteínas de insectos son fuentes de nitrógeno.

En comparación con otros animales con su respectiva masa corporal, los insectos tienen un mayor contenido de nitrógeno en sus cuerpos. Esto los convierte en un objetivo ideal para que estas plantas cumplan con sus requisitos nutricionales.

Aparte de eso, algunos estudios han demostrado que los hongos pueden crecer en insectos muertos. Estos hongos, cuando se los comen las plantas insectívoras, también ayudarán a las raíces de las plantas a convertir el nitrógeno inutilizable en nitrógeno utilizable del suelo. Esta teoría es aún comparativamente nueva y requiere más evidencia.

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Las capas ricas en nitrógeno de los insectos son fuentes de alimento ideales para las plantas insectívoras (Crédito de la foto: Steve Bower/Shutterstock)

¿Cómo atraen a sus presas?

Ahora, con un objetivo claro para su dieta, el siguiente paso es introducirlo en su sistema, pero ¿cómo lo hace?

Es un hecho que las plantas no pueden moverse. Deben atrapar insectos, pero no pueden volar, ni tienen ningún mecanismo similar a una red como las arañas para atraparlos. Para ello, tienen muchas modificaciones diferentes. Uno de ellos es llamar la atención de los insectos y hacer que se acerquen a la planta.

El néctar de una flor es una fuente clave de alimento para los insectos y, en su búsqueda de néctar, los insectos buscan 2 características clave de las flores: colores brillantes y un olor dulce. Las plantas insectívoras explotan este deseo y presentan cualquiera de estas características como cebo. Algunas plantas muestran colores brillantes, como el rojo y el verde brillante, como la Venus atrapamoscas, mientras que otras plantas (es decir, las plantas de jarra) tienen una estructura similar a una maceta que contiene un líquido de olor dulce.

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Color y néctar: ​​la debilidad de un insecto (Crédito de la foto: LCRP/Shutterstock)

¿Puede escapar el insecto?

Una vez que se atrapa un insecto, es de vital importancia que no se escape. Aquí es donde entra en juego la seguridad adicional de la planta. La trampa es más esencial que el cebo, y estas plantas tienen muchas técnicas diferentes para atraparlas. ¡Veamos algunas de estas tácticas engañosas!

Nombre de la trampa: trampa Pitfall

Ejemplo: planta de jarra (Nepenthes)

Técnica: hay una olla empinada de líquido acumulada en el fondo que ahoga al insecto y lo digiere después de que muere. La maceta también tiene una cubierta adicional o una tapa que se cierra después de atrapar un insecto.

Nombre de la trampa: Trampa de papel matamoscas

Ejemplo: Butterwort (Pinguicula)

Técnica: aquí, las hojas se cubren con una sustancia pegajosa pegajosa. Un insecto que aterriza en esa superficie no puede liberarse y eventualmente muere.

Nombre de la trampa: Trampas rápidas

Ejemplo: planta de noria (Aldrovanda)

Técnica: Las hojas se modifican para que parezcan trampas de acero, con espinas en el borde. Tienen pelos muy finos en su superficie y provocan que las hojas se cierren cuando se tocan.

Nombre de la trampa: Trampas para langostas

Ejemplo: planta de sacacorchos (Genlisea)

Técnica: La trampa tiene la forma de un tubo con pelos dispuestos en espiral. El pelo está orientado hacia abajo y empuja al insecto más adentro de la planta.

Mecanismos de trampa en plantas carnívoras

Mecanismos de trampa en plantas carnívoras: planta de jarra, planta de Butterwort, planta de rueda hidráulica, planta de sacacorchos (Crédito de la foto: Shutterstock)

¿Cómo evolucionaron estas plantas?

Todas las plantas que conocemos obtienen nutrientes del suelo y utilizan la luz solar y el dióxido de carbono para fabricar su alimento a través de un método llamado fotosíntesis. Entonces, ¿cómo conseguimos plantas con adaptaciones tan variadas?

Las plantas normales producen sustancias químicas llamadas enzimas por varias razones. De las diversas funciones de una enzima vegetal, una es defender y proteger a la planta de las infecciones por bacterias y virus. Estas enzimas están codificadas en el ADN de las plantas y se transmiten de generación en generación. Sucede que, con el tiempo, estos códigos de enzimas evolucionan para producir una mayor variedad de enzimas diferentes.

Una de estas enzimas se llama quitinasa. Esta enzima digiere la quitina del exoesqueleto de los insectos. Esto ayudó originalmente a las plantas menos evolucionadas a digerir hongos pequeños, que también tienen una capa de quitina. El mismo gen fue reutilizado para un comportamiento carnívoro completo.

Otra prueba de una función vegetal reutilizada es la absorción. Las plantas normales absorben solo de sus raíces, por lo que los genes codificados para esta función están aislados cerca de las células de la raíz. Sin embargo, en las plantas insectívoras, esta función se encuentra en las hojas nuevas y partes modificadas que atrapan a los insectos. Los insectos, una vez digeridos por las enzimas, se ingieren por absorción.

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Las piñas te comen como tú las comes

La prueba de modificar una función preexistente para adaptarla a nuevos usos es la base de la evolución. Esto también indica que podría no ser el final de estos cambios. Piensa en la última vez que comiste piña… después de comer mucho, ¿te escoció la lengua? Una enzima llamada bromelina en la piña está destinada a proteger a la planta de los herbívoros. Lo creas o no, ¡digiere nuestra lengua como digerimos la piña! Este es solo un pequeño paso hacia la planta carnívora en toda regla, ¡pero podemos ver cómo podría suceder tal transición! Esto también significa que algún día. es posible que tengamos plantas que se alimentan de animales y que también pueden mordernos, golpearnos o tragarnos, ¡igual que las plantas monstruosas de Super Mario!

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