Exploradores de perseverancia para la misión de devolución de muestras

Además de su misión de recolectar muestras, el rover Perseverance está buscando sitios de aterrizaje que puedan ser utilizados por los diversos dispositivos desplegados con el objetivo de traer estas muestras de rocas marcianas de regreso a la Tierra. Una de estas pistas es de particular interés para la NASA.

Perseverance ha estado explorando el cráter Jezero desde que aterrizó en febrero de 2021. Su objetivo principal es recolectar varias docenas de muestras de rocas y otros sedimentos. Luego, estos se recogerán en la superficie y se traerán de regreso a la Tierra como parte de otra misión llamada Mars Sample Return (MSR). El análisis de estas muestras con instrumentación de última generación podría revelar signos de vida antigua.

La misión Mars Sample Return planea enviar dos módulos de aterrizaje. El primero se encargará de entregar un rover cuyo objetivo será recolectar las muestras dejadas en la superficie por Perseverance. El segundo módulo de aterrizaje apoyará al brazo robótico encargado de recuperar estas muestras para colocarlas en un pequeño cohete, cuyo objetivo será ponerlas en órbita. Esta cápsula será luego recogida por un orbitador de la ESA y devuelta a la Tierra.

La primera etapa de MSR ya está en marcha. La perseverancia ciertamente ha descorazonado, recolectado y sellado nueve muestras de roca marciana hasta la fecha. Recolectado el 6 de julio, el último es el primero recolectado del antiguo delta del río Cráter Jezero.

La elección de los lugares de aterrizaje.

Recuerda que es muy difícil aterrizar en Marte sin problemas. Además, la elección del lugar de aterrizaje de estas dos máquinas será fundamental. En un comunicado, el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA dijo que el rover está actualmente buscando varios sitios que puedan proporcionar las condiciones ideales para un aterrizaje. La tierra debe ser lo más plano posible. La ausencia de piedras grandes (más de veinte centímetros) o dunas de arena también será apreciado.

Cuanto más plana y menos interesante sea la vista, más nos interesará. Tendremos mucho que hacer cuando lleguemos allí a recoger las muestras, pero el turismo no será uno de ellos.“, señala Richard Cook, jefe del programa MSR en el Laboratorio de Propulsión a Chorro.

Los futuros aterrizajes de misiones requerirían un trozo de tierra con un radio de aproximadamente sesenta metros cuadrados. El equipo ya tiene una ubicación en mente. Para obtener una imagen más cercana de este sitio, los investigadores utilizaron las cámaras de navegación de Perseverance hace unos días para recopilar imágenes detalladas.

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El rover Perseverance usó una de sus cámaras de navegación para tomar esta imagen de terreno plano que los investigadores están observando. Créditos: NASA/JPL-Caltech

Hemos estado monitoreando estos lugares desde antes de que Perseverance aterrizara, pero las imágenes de la órbita no pueden decirnos todo.“, dijo Al Chen, ingeniero de retorno de muestras de Marte en JPL. ” Ahora tenemos algunas tomas muy cercanas de esta potencial pista de aterrizaje. Y estas imágenes sugieren que teníamos razón. Lo más probable es que esta pista forme parte de nuestra lista de sitios potenciales“.

Por el momento, todavía está previsto que estos dos módulos de aterrizaje se lancen en 2028. Si todo va según lo planeado, las muestras serán reportado a la Tierra en 2033.