Familia de termitas ha estado viajando a través del océano durante millones de años

La familia de las termitas de madera seca (Kalotermitidae) ha cruzado con éxito el océano al menos 40 veces en los últimos 50 millones de años, según un nuevo estudio. Los investigadores trazaron un mapa de la historia natural de las termitas de madera seca y descubrieron que han llevado a cabo una serie de viajes oceánicos en piezas de madera que actúan como pequeños barcos, acelerando la evolución de su diversidad.

Crédito de la imagen: Los investigadores.

Las termitas, con más de 2.700 especies, se pueden encontrar en todo el mundo, alcanzando su mayor abundancia en número y especies en las selvas tropicales. Algunas forman grandes colonias con millones de individuos y viven en túneles, mientras que otras, incluidas las termitas de madera seca, forman colonias más pequeñas de menos de 5000 individuos y viven principalmente en material de madera.

En su estudio, los investigadores de la Universidad de Graduados del Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa (OIST), junto con una red de colaboradores de todo el mundo, querían comprender mejor la evolución de las termitas de madera seca. Hasta ahora, había muy pocos datos moleculares sobre la familia, argumentaron los investigadores.

“Las termitas de madera seca, o Kalotermitidae, a menudo se las considera primitivas porque se separaron de otras termitas bastante temprano, hace unos 100 millones de años, y porque parecen formar colonias más pequeñas”, dijo en un comunicado Aleš Buček, investigador de OIST y autor principal del estudio. . “Pero en realidad se sabe muy poco sobre esta familia”.

viajes oceánicos

Los investigadores recolectaron cientos de muestras de termitas de madera seca de todo el mundo durante un período de tres décadas. De esta impresionante colección, seleccionaron 120 especies, que representan el 27% de la diversidad de Kalotermitidaebrindándoles mucha información para estudiar la familia de las termitas.

Las muestras se llevaron al OIST, donde se aisló y secuenció el ADN. Los investigadores compararon los datos de las diferentes especies y construyeron un árbol genealógico de las termitas de madera seca. El ancestro común más antiguo vivió hace 84 millones de años, lo que significa que las primeras divisiones en el árbol genealógico ocurrieron antes de que Gondwana terminara de dividirse.

Sin embargo, la mayoría de las divisiones ocurrieron hace menos de 50 millones de años, lo que significa que las termitas viajaban por el mar, más recientemente ayudadas por viajes humanos. De hecho, las termitas de madera seca hicieron más viajes oceánicos que cualquier otra familia de termitas, cruzaron el océano al menos 40 veces y viajaron desde América del Sur hasta África.

La mayoría de los géneros se originaron en América del Sur y luego se dispersaron desde allí, argumentaron los investigadores. El estudio también cuestionó una suposición anterior de que las termitas de madera seca tienen un estilo de vida primitivo. Este no es el caso de las especies de los linajes más antiguos de la familia. De hecho, pueden crear colonias a través de piezas de madera conectadas por túneles.

“Este estudio solo destaca lo poco que sabemos sobre las termitas, la diversidad de sus estilos de vida y la escala de su vida social”, dijo Tom Bourguignon, autor principal del estudio, en un comunicado. “A medida que se recopile más información sobre su comportamiento y ecología, podremos usar este árbol genealógico para obtener más información sobre la evolución de la sociabilidad en los insectos”.

El estudio fue publicado en la revista Biología Molecular y Evolución.