¿Finalmente resuelto el misterio de la transición del Pleistoceno medio?

Un equipo de investigadores de la Universidad de Cardiff (Reino Unido) destaca el papel que jugó la extensión latitudinal de los casquetes polares en la transición del Pleistoceno medio, un fenómeno inquietante que ha intrigado durante mucho tiempo a los paleoclimatólogos. Los resultados fueron publicados en la revista Ciencias el 26 de mayo

La alternancia de períodos glaciales e interglaciales es una característica clave del clima de la Tierra durante el último millón de años. En el origen de estas oscilaciones encontramos los parámetros orbitales conocidos como por Milankovitch. Bajo la influencia de los planetas gigantes, entre los que destacan Júpiter y Saturno, la órbita de la Tierra alrededor del Sol ve variar su excentricidad, la oblicuidad y la dirección de su eje de rotación.

Al modificar así la insolación y, por efecto rebote, la extensión de los casquetes polares y la cantidad de gases de efecto invernadero, estos parámetros puntúan la alternancia entre períodos fríos y cálidos. Oro, un cambio en el ritmo de los ciclos glaciales ocurrió hace aproximadamente un millón de años. De hecho, su periodicidad ha pasado de 41.000 años a 100.000 años y su amplitud ha aumentado. Hablamos de transición del pleistoceno medioun fenómeno intrigante que todavía es objeto de mucha investigación.

transición del pleistoceno medio
Representación esquemática de los parámetros orbitales. De izquierda a derecha, excentricidad, oblicuidad y precesión. Créditos: Ciencia escéptica.

El papel de los casquetes polares y su extensión latitudinal en la transición del Pleistoceno medio

Nuevos resultados arrojan luz sobre este cambio en la ritmicidad. Según los científicos de Cardiff, la explicación radica en la extensión de las zonas heladas del hemisferio norte. Su hipótesis ayuda a comprender la evolución de la frecuencia de las glaciaciones a través de la precesión de los equinoccios (el cambio en la dirección del eje de rotación de la Tierra) que obviamente jugó un papel menor en comparación con la oblicuidad antes de la transición del Pleistoceno medio.

Las capas de hielo del Pleistoceno temprano eran más pequeñas que sus contrapartes más jóvenes y estaban restringidas a latitudes más altas donde los efectos de la oblicuidad dominan sobre los de la precesión. “, detalla Stephen Barker, autor principal del estudio. ” Esto probablemente explica por qué nos tomó tanto tiempo encontrar evidencia de forzamiento de precesión en el Pleistoceno temprano. “.

En otras palabras, la sensibilidad del clima a los parámetros orbitales era diferente antes de la transición del Pleistoceno medio. debido a una extensión más modesta de las áreas glaciares, probablemente debido a un nivel promedio más alto de gases de efecto invernadero. Habrá que esperar un descenso suficiente de estos últimos, y por tanto una mayor extensión de los casquetes polares, para ver ganar influencia a la precesión y entrar en la ritmicidad del último millón de años.

Estos resultados son la culminación de un gran esfuerzo, que supuso más de doce años de minucioso trabajo de laboratorio para procesar cerca de diez mil muestras y el desarrollo de una serie de nuevos enfoques analíticos. “, informa el citado investigador. ” Gracias a esto, finalmente podemos poner fin a un problema de larga data en paleoclimatología y contribuir a una mejor comprensión del sistema climático de la Tierra. “.