Finalmente sabemos de dónde vino el meteorito marciano más antiguo conocido

Identificar el origen de un meteorito expulsado del planeta Marte hace millones de años puede parecer difícil, pero no imposible. Investigadores de la Universidad de Curtin analizaron recientemente la pregunta y encontraron la respuesta.

NWA 7034 es un meteorito marciano cuyos componentes se formaron alrededor 4.400 millones de añoslo que lo convierte en el meteorito marciano mas antiguo descubierto hasta la fecha. La piedra fue descubierta en 2011 en Marruecos, cerca de Bir Azarane. El llamado Black Beauty es también el único meteorito marciano con brechas (compuesto por varios fragmentos de roca) jamás encontrado, lo que lo hace particularmente interesante para los científicos planetarios.

Los orígenes marcianos de este meteorito se identificaron rápidamente gracias a su composición química, pero ¿de qué región de Marte proviene precisamente? Un estudio publicado en Nature Communications finalmente nos da la respuesta.

verdadero trabajo detectivesco

Como recordatorio, ninguna pieza de roca ha sido devuelta a la Tierra por manos humanas. Como todos los meteoritos marcianos, NWA 7034 fue lanzado al espacio tras el violento impacto de un asteroide, antes de cruzar la trayectoria de nuestro planeta. Por lo tanto, para identificar su punto de origen, los astrónomos deben concentrarse en cráteres lo suficientemente grandes e identificable desde los satélites en órbita.

Otro punto a tener en cuenta es el siguiente: todos los meteoritos marcianos encontrados en la Tierra han sido expulsado “recientemente”. De hecho, es poco probable que un trozo de roca extraído de la superficie de un planeta evolucione en una órbita estable antes de partir después. Según los autores del estudio, los meteoritos marcianos que chocaron con la Tierra probablemente fueron expulsados ​​de su planeta hace algún tiempo. veinte millones de años como mucho.

Por otro lado, los astrónomos han asumido que un cráter debe tener más de tres kilómetros de diámetro para expulsar rocas por encima de la velocidad de escape. Ahora podemos medir el tamaño del cráter con precisión gracias a nuestros satélites en órbita alrededor de Marte. Sin embargo, definir la edad de estos cráteres es una tarea más complicada. Para hacer esto, los investigadores desarrollaron un nuevo método.

Concretamente, los grandes impactos lanzan rocas a distintas velocidades. Los que están por debajo de la velocidad de escape producen cráteres secundarios alrededor del sitio inicial, ya que vuelven a caer a la superficie. Los cráteres pequeños generalmente se llenan rápidamente con el polvo de las tormentas. Por lo tanto, los astrónomos consideran que un cráter grande rodeado de otros más pequeños se considera recién formado.

Un cráter aprehendido

Para este trabajo, los investigadores desarrollaron un archivo de 94 millones de cráteres marcianos y lanzó una búsqueda para identificar la ubicación de impactos secundarios ubicados alrededor de grandes cráteres.

Utilizando este método, identificaron diecinueve estructuras cumplía con los criterios, pero solo uno de ellos estaba en un sitio que ofrecía concentraciones de torio, hierro y potasio correspondientes a las del meteorito Black Beauty. Además, aún conserva rastros del campo magnético marciano que hace tiempo que desapareció desde su formación. Sin embargo, este famoso cráter (llamado Karratha) se encuentra en una de las raras partes de Marte con una magnetización similar.

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Marte coloreado por la densidad de sus 94 millones de cráteres. El cráter Karratha está rodeado de rojo. Créditos: Lagain et al., Universidad de Curtin
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NWA 7034 se origina en el cráter dentro de la depresión más grande. Créditos: NASA MRO

Según los investigadores, este meteorito probablemente fue expulsado de su planeta hace unos cinco millones de años.

El cráter Karratha está cerca de Tharsis, un área que alberga algunos de los volcanes más grandes del Sistema Solar. Aquí es también donde la corteza marciana es más gruesa. Esta es probablemente la región más interesante para estudiar la evolución temprana de la corteza marciana. Esta región es de hecho una ventana real al entorno más antiguo de los planetas, incluida la Tierra, que nuestro planeta ha perdido debido a la tectónica de placas y la erosión.