Fósiles fluorescentes de arañas en el sur de Francia

Mientras analizaban fósiles de arañas de 22,5 millones de años, los investigadores se sorprendieron al descubrir que estos insectos petrificados brillaban bajo un microscopio fluorescente. Según su estudio, esta fluorescencia probablemente se deba a las circunstancias de la fosilización.

La gran mayoría de los fósiles están compuestos originalmente por minerales biosintetizados como la calcita y la apatita que facilitan la conservación de conchas, huesos o dientes. Por el contrario, los tejidos blandos compuestos por polímeros carbonosos, como los exoesqueletos quitinosos, la piel y las plumas, son mucho más más probabilidades de romperse antes de que comience el proceso de fosilización. Como resultado, este tipo de organismos son subrepresentado en el registro fósil y a menudo se encuentran sólo en casos de conservación excepcional. Naturalmente, los científicos lamentan esto, ya que estos tejidos blandos nos brindan una visión mucho más completa de la vida antigua.

Estos depósitos son generalmente el resultado de vías tafonómicas específicas que permiten su conservación. Dada su importancia, la comprensión de estas vías químicas puede ayudar a dilucidar el entorno paleoambiental en el que se producen. También podría servir como guía para encontrar más de estos depósitos.

En un nuevo trabajo publicado en Communications Earth & Environment, los investigadores observaron un lecho de insectos excepcionalmente conservado encontrado cerca de Aix-en-Provence, incluidos varios fósiles de araña. Este último evolucionó en la región alrededor de 22,5 millones de años en un ambiente lacustre o lagunar. Al inspeccionar estos fósiles, el equipo trató de comprender qué condiciones favorecían tan buenas condiciones de conservación.

fósiles resplandecientes

Durante estos escaneos, los autores encontraron que algunas de estas arañas brillaban bajo un microscopio de fluorescencia, revelando detalles adicionales de su anatomía, como un abdomen y algunas garras.

Esta autofluorescencia observada fue en realidad el resultado de la composición química de la matriz de la roca y los restos biológicos alterados. En otras palabras, de ninguna manera sería exclusivo de las propias arañas. En su momento, estos últimos no brillaron y probablemente exhibieron un físico completamente clásico.

arañas
Fósiles de araña mostrados con luz brillante y bajo iluminación ultravioleta. A la luz brillante, los fósiles no contienen muchos detalles perceptibles. Bajo iluminación ultravioleta, la autofluorescencia revela detalles adicionales. Créditos: Naturaleza

Usando un microscopio electrónico de barrido, el equipo aisló numerosos microfósiles esféricos y con forma de aguja que cubrían la misma roca que las arañas. Al someter el fósil a espectroscopía de rayos X de dispersión de energía, los investigadores determinaron que estos microfósiles estaban compuestos de sílice. La mayor parte eran diatomeas. Estas son algas silicificadas que todavía dominan los océanos de la Tierra en la actualidad.

En su estudio, los investigadores propusieron la idea de que estas diatomeas tenían permitió la preservación de los tejidos blandos de este antiguo entorno. Específicamente, se dice que las capas de microalgas (llamadas sustancias poliméricas extracelulares) han estabilizado la química de las arañas, protegiéndolas de la degradación y haciendo que se autofluorescien bajo una iluminación específica. Estos artrópodos probablemente habrían flotado en la superficie de un lago o laguna sobre una alfombra de diatomeas, antes de hundirse en el suelo sedimentario. A partir de ahí, habrían sufrido la compresión normal de los sedimentos permitiendo la formación de fósiles.