Fósiles: un crustáceo comido por una belemnita mordida por un tiburón

Imagínese la escena: hace unos 180 millones de años, una criatura parecida a un calamar se abalanzó sobre un crustáceo parecido a una langosta. Cuando comienza a cuidar a su presa, un segundo depredador, probablemente un tiburón, a su vez se lanza sobre el cefalópodo para morderlo. Se ha encontrado evidencia de este “trío” en Alemania.

Las antiguas relaciones depredador-presa se pueden inferir indirectamente por la presencia de fósiles encontrados en las mismas áreas, pero a veces los paleontólogos se topan con pruebas más directas.

En 2018, por ejemplo, un equipo de la Universidad del Sur de California (USC, Estados Unidos) analizó el rastro de un diente de tiburón atrapado en una vértebra de un pteranodon encontrado en el área de Smoky Hill Chalk en Kansas. Imaginamos entonces este enorme pterosaurio, hace 80 millones de años, flotando cerca de la superficie del agua antes de ser sorprendidos por el depredador emergiendo de las profundidades.

Más recientemente, los paleontólogos aislaron un nuevo ejemplo de antiguas relaciones depredador-presa en una cantera alemana.

Trío mortal

De hecho, los investigadores han descubierto un fósil de belemnita (cefalópodo marino antiguo) alrededor de 180 millones de años acompañado de los restos de un crustáceo parecido a una langosta. Según ellos, las dos criaturas probablemente murieron juntas antes de hundirse en el fondo del agua (menos carroñeros y corrientes más débiles facilitan el proceso de fosilización). La pregunta es: ¿por qué?

fósiles de belemnite
Se conservan los restos de la belemnita y su presa. Las partes más suaves de la belemnita han desaparecido. Créditos: Klug et al., Swiss J Palaeontol., 2021

Tras los análisis de estos fósiles, se supo que la belemnita también había sido víctima de un atentado. Justo cuando el cefalópodo estaba a punto de iniciar su presa, un depredador mucho más grande entró visiblemente, antes de rasgar un pedazo de su cuerpo blando y huir. ¿Por qué marcharse tan rápido? Probablemente porque los cefalópodos tienen rostros duros, picos duros, afilados y difíciles de digerir.

Hace unos años, el análisis de un antiguo tiburón jurásico, también descubierto en Alemania, había aislado un montón de belemnite picos en su estómago que pueden haber resultado en su muerte (el diagrama a continuación muestra el bloqueo creado en el estómago).

Después de algunas experiencias incómodas, los autores sugieren que los antiguos depredadores jurásicos han aprendí a atacar solo las partes blandas de estas criaturas.

fósiles de tiburón
Créditos: Klug et al., Swiss J Palaeontol., 2021

Probablemente un tiburon

También surge otra pregunta: ¿quién fue este formidable depredador? Según los paleontólogos, probablemente no era un ictiosaurio. Aunque los fósiles de estos reptiles marinos extintos sugieren que se alimentaban regularmente de Belemnites, el contenido de sus estómagos no muestra ninguna de estas estructuras duras.

Los estómagos fosilizados de los antiguos cocodrilos marinos sugieren que estas criaturas se tragaron todas sus presas. Para el caso que nos interesa, de nuevo, no se pega. En realidad, los investigadores preferirían inclinarse hacia un tiburón del Jurásico Temprano llamado Hybodus hauffianus. En ese momento, estos peces, de hasta dos metros de largo, vagaban por mares poco profundos alrededor del mundo.

A continuación se muestra una posible escena que involucra a las tres criaturas.

fósiles de tiburón
El tiburón ataca a la belemnita, cuidando él mismo de su presa. Créditos: Klug et al., Swiss J Palaeontol., 2021

Los detalles del estudio se publican en el Swiss Journal of Palaeontology.


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