¿Fue la Tierra alguna vez una bola de nieve gigante? » ABC de la ciencia

La teoría de la Tierra Bola de Nieve sostiene que la Tierra debe haber experimentado períodos de intenso frío durante el Eón Proterozoico, lo que habría resultado en una edad de hielo global.

Piense en una Tierra completamente enterrada bajo la nieve y el hielo. Vastas extensiones de océanos de hielo son visibles dondequiera que mires. No se trata solo de las montañas, sino que la tierra también parece blanca y los glaciares se extienden hasta los trópicos.

Estos fueron algunos de los períodos más asombrosos en la historia de nuestro planeta.

Esta era una época muy diferente a la actual. Todos los continentes estaban reunidos alrededor del ecuador, y la vida solo existía en las profundidades de los océanos. En algún momento entre hace 540 millones y 2.500 millones de años (el Eón Proterozoico), la tierra experimentó eventos de glaciación global, cuando estaba casi congelada como una “bola de nieve”. La evidencia ha revelado que el evento Snowball Earth debe haber ocurrido más de dos veces en el pasado geológico.

bola de nieve huroniana

Una imagen que muestra la Tierra bola de nieve congelada sin agua superficial (Crédito de la foto: 3depix/Wikimedia Commons)

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¿Cómo puede congelarse un planeta?

Esta pregunta se puede explicar utilizando un famoso fenómeno climático llamado circuito de retroalimentación de Albedo. Albedo es un término científico que se refiere a las propiedades reflectantes de una superficie. Significa que si una superficie tiene un alto albedo, reflejará la mayor parte de la luz solar que cae sobre ella.

El hielo y la nieve tienen un albedo alto y reflejan alrededor del 90 por ciento de la radiación que cae sobre ellos, mientras que los océanos oscuros y la tierra tienen un albedo bajo y absorben gran parte de la energía. El mecanismo de retroalimentación del albedo es sensible a ligeras variaciones, lo que puede hacer que la tierra pase rápidamente de estar libre de hielo a congelarse y volver a estar libre de hielo.

Efecto Ice Albedo Feedback, Solid Ice refleja la mayor parte de la luz solar que cae sobre él

Efecto Ice Albedo Feedback, Solid Ice refleja la mayor parte de la luz solar que cae sobre él

Entonces, ¿qué causó que el planeta se congelara?

Imagine que la Tierra sufre un enfriamiento abrupto (tal vez la cantidad de luz solar que llega a la superficie se reduce o los niveles de CO2 caen rápidamente). Esto desencadena la formación de enormes glaciares de hielo. También es importante recordar que durante la prehistoria no existían organismos multicelulares complejos para equilibrar la cantidad de carbono en la atmósfera.

La Tierra comenzaría a sufrir un severo ciclo de retroalimentación de albedo, cubriendo la tierra con hielo desde los polos hasta el ecuador. Permanecería en este estado durante los próximos años.

¿Cómo se recuperó la Tierra del estado de bola de nieve?

Ciertos procesos del mundo natural han demostrado ser una bendición para la vida que florece en él. La tectónica de placas y los volcanes (durante un período prolongado) podrían haber liberado suficientes emisiones de gases de efecto invernadero para comenzar a calentar el globo una vez más. Como se expuso suficiente área de superficie, habría comenzado otro mecanismo de retroalimentación de albedo desbocado, lo que provocó que el hielo se derritiera rápidamente hasta desaparecer por completo.

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Erupciones volcánicas que emiten gases de efecto invernadero (Crédito de la foto: Eva Kali/Shutterstock)

Grandes volúmenes de metano fueron liberados por el carbono atrapado en las capas de hielo en el fondo del océano, impulsando el calentamiento global aún más y más rápido. Con trópicos cálidos y polos helados, la tierra vuelve a ser estable.

¿Cuál es la evidencia que apoya la hipótesis de la tierra bola de nieve?

Los geólogos han identificado muchos lugares alrededor del mundo donde ocurrieron depósitos glaciares entre calizas. Las calizas generalmente se depositan en aguas poco profundas en regiones tropicales o subtropicales, mientras que los glaciares nunca existen al nivel del mar cerca de los trópicos… entonces, ¿qué causó estas formaciones inusuales?

Los investigadores estaban convencidos por los datos obtenidos de las firmas paleomagnéticas (estudio de la fuerza y ​​la dirección del campo magnético en rocas antiguas) de que estas formaciones son tropicales y se habían depositado al nivel del mar.

Piedra de hierro de banda negra

Black Band Ironstone (Crédito de la foto: Aka/Wikimedia Commons)

Otra pieza de evidencia significativa es la aparición de formaciones de bandas de hierro (BIF) alrededor de los períodos de Snowball Earth. Esto podría suceder si la tierra y los océanos se hubieran convertido en hielo, ya que el agua se volvería ácida con carbonatos disueltos. Se cortaría la entrada de sulfatos a los mares por la falta de descarga de los ríos, que ahora están congelados. Esto conduce a una gran cantidad de hierro disuelto en aguas tan ácidas, libres de oxígeno y bajas en azufre. El hierro caería y se acumularía en el fondo del océano como BIF.

¿Tierra bola de nieve o bola de aguanieve?

Aunque hay suficientes datos para respaldar la teoría de Snowball Earth en la comunidad geológica, algunos investigadores creen lo contrario. No están de acuerdo en que toda el área tropical se haya congelado lo suficiente como para llamarla bola de nieve. Prefieren un concepto menos radical y llaman al modelo “slushball”.

El modelo de bola de aguanieve exige algo de glaciación del lado del ecuador, pero la mayor parte del área tropical permaneció libre de hielo. Esto se evidencia por los datos sedimentarios que solo podrían haberse formado en agua, no en hielo. Aún así, este contrapunto no es nada nuevo, ya que incluso el modelo inicial de “bola de nieve” permitía ciertas áreas libres de hielo en las regiones tropicales.

¿Volverá la tierra a convertirse en una bola de nieve?

Los científicos han relacionado los eventos de glaciación con una caída repentina en la tasa de radiación solar entrante durante un intervalo corto.

Todavía no está claro qué procesos pueden haber ennegrecido la atmósfera durante estos millones de años. Una explicación es que varios volcanes pueden haber lanzado humo al cielo y evitado que la luz del sol ingrese al planeta.

También existe la posibilidad de que las primeras algas desarrollaran procesos que formaron nubes y reflejaron la luz. Cualquiera que sea la causa, facilitó variaciones abruptas en la energía solar.

El cambio climático con el concepto de esquema de riesgos de calentamiento global de gases de efecto invernadero

El Calentamiento Antropogénico puede inducir desastres climáticos. Salvémonos tomando decisiones más sabias y conscientes. (Crédito de la foto: VectorMine/Shutterstock)

Aunque nuestra tendencia climática actual indica que los humanos no crearán un evento de Tierra Bola de Nieve, debemos ser conscientes de los puntos críticos de ruptura causados ​​por las variaciones en la tasa de cambios en los fenómenos ambientales. Deberíamos ser conscientes del ritmo al que estamos causando alteraciones en el medio ambiente de la Tierra, no solo de las cantidades medibles. Las actividades relacionadas con el hombre también pueden desencadenar variaciones en la velocidad a la que se producen los cambios climáticos y, hasta el momento, no hemos abordado suficientemente este problema inevitable.

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