Groenlandia: una planta de un millón de años permanece enterrada bajo el hielo

Una zanahoria tomada en Groenlandia durante la Guerra Fría como parte de una misión militar secreta acaba de revelar un tesoro. En el interior, los investigadores aislaron y analizaron restos vegetales increíblemente bien conservados. Hace casi un millón de años, alfombraron esta tierra ahora cubierta de hielo.

Una base estratégica en Groenlandia

Estamos en 1966, en plena guerra fría. Los estadounidenses establecen una estación de investigación ártica llamada Camp Century en el noroeste de Groenlandia. Esta es una manta. De hecho, los científicos del ejército están quitando un núcleo de hielo como parte del Proyecto Iceworm, una misión ultrasecreta para construir una base subterránea que oculta cientos de ojivas nucleares. Por tanto, estarían al alcance de la mano de la Unión Soviética.

Unos meses más tarde, la base finalmente fue abandonada. El núcleo de hielo (3,4 m de largo) tomado de un profundidad de 1368 m Posteriormente fue trasladado a la Universidad Estatal de Nueva York (Buffalo), antes de incorporarse al Instituto Niels Bohr en Copenhague (Dinamarca). Los trozos de sedimento congelado que forman el fondo del núcleo se colocan en frascos de vidrio con la etiqueta “Subhielo Camp Century”. Luego se olvidarán en un congelador hasta 2017.

En ese momento, Jørgen Peder Steffensen, el conservador de la instalación, estaba realizando un inventario de los materiales conservados. Al reconocer las muestras, se puso en contacto con Andrew Christ y su equipo en el Departamento de Geología de la Universidad de Vermont (Burlington) para examinarlas.

Restos de plantas fósiles

Al enjuagar el suelo congelado para clasificar estos sedimentos, los investigadores aíslan los pequeños granos negros sospechosos que flotan en el agua. Andrew Christ los pone bajo un microscopio y … sorpresa: se cruza ramitas y hojas fósiles. “Cuando los sacamos y les pusimos un poco de agua, se desenrollaron, ¡como si hubieran muerto ayer!“, El explica.

El hallazgo es significativo ya que tales plantas (posiblemente de un bosque boreal) solo podrían crecer en Groenlandia si la capa de hielo de la isla hubiera desaparecido. El siguiente paso fue salir con ellos.

Para hacer esto, los investigadores observaron los isótopos (variantes del mismo elemento con diferente número de neutrones) de aluminio y berilio. Estos se acumulan en minerales cuando se exponen a la radiación que se filtra a través de la atmósfera. Estos isótopos pueden decirles a los científicos cuánto tiempo han estado expuestos los minerales a la superficie y cuánto tiempo han estado enterrados bajo tierra.

Basándose en estas proporciones isotópicas, los autores determinaron que el suelo y las plantas que crecen en él vieron la luz del sol allí por última vez. entre unos cientos de miles y alrededor de un millón de años.

Groenlandia
La mayor parte de Groenlandia está ahora cubierta de hielo. Sin embargo, durante el último millón de años estuvo cubierto de tundra. Crédito: Joshua Brown / UVM

Inestabilidad de la capa de hielo

Hasta ahora, se pensaba que la capa de hielo actual de Groenlandia estaba casi Hace 2.6 a 2.8 millones de años. Sin embargo, estos restos vegetales nos cuentan una historia diferente. En un momento dado Durante el último millón de años, gran parte de Groenlandia estuvo realmente libre de hielo.. Este nuevo trabajo demuestra una vez más la inestabilidad de la capa de hielo.

Esto es importante a medida que avanzamos hacia un futuro más cálido.“, Enfatiza Andrés Cristo. “Esto no es un buen augurio para la estabilidad de su actual capa de hielo en respuesta al cambio climático inducido por el hombre.“. Como recordatorio, si todo el hielo de Groenlandia se derritiera, el nivel del mar podría subir unos siete metros, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Suficiente para inundar las ciudades costeras de todo el mundo.


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