Hace 193 millones de años, los dinosaurios ya se movían en manadas.

Los paleontólogos detallan el descubrimiento de un grupo inusualmente conservado de dinosaurios primitivos que muestra signos de un comportamiento social complejo hace 193 millones de años. Los detalles del estudio se publican en la revista Nature.

El éxito evolutivo de los primeros sauropodomorfos

Poco después de la aparición de los dinosaurios, los primeros saurópodos (ancestros de los gigantescos saurópodos cuadrúpedos) sufrieron una notable radiación adaptativa, marcada en particular por el desarrollo de muchos grandes herbívoros. Los sauropodomorfos, que eran los tetrápodos más abundantes en muchos ecosistemas terrestres al final del Triásico, no no afectado por la extinción Triásico-Jurásico, hace unos 200 millones de años, siendo finalmente los únicos herbívoros importantes en los ecosistemas terrestres del Jurásico Inferior.

El predominio de estos primeros dinosaurios sauropodomórficos en los ecosistemas terrestres luego se extendió hace casi 40 millones de años. Para los paleontólogos, su capacidad de adaptarse de manera oportunista a nichos que quedaron vacíos tras la extinción de otros herbívoros podría explicar este éxito, pero ¿es esa la única razón?

Hasta ahora, no se había considerado que el comportamiento de estos animales influyera en su éxito inicial, principalmente debido a la escasez de fósiles disponibles. Un nuevo descubrimiento firmado por un equipo internacional llena ahora este vacío. Según este trabajo, algunas especies de hecho ya estaban evolucionando en manadas sobre Hace 193 millones de años.

Un sitio fósil excepcional

Desde 2013, los miembros del equipo excavado más de cien huevos de dinosaurio (aproximadamente del tamaño de huevos de gallina), algunos de los cuales todavía contenían embriones. Desde restos parciales de ochenta dinosaurios juveniles y adultos también se encontraron en el mismo sitio, en el sur de la Patagonia. Todos estos animales pertenecían a la especie Mussaurus patagonicus, un dinosaurio sauropodomórfico herbívoro que evolucionó a principios del Jurásico.

Sorprendentemente, los investigadores observaron que los fósiles estaban agrupados por edad, con huevos y crías en un lado, mientras que los esqueletos juveniles estaban agrupados en un área cercana. Mientras tanto, se han encontrado restos de dinosaurios adultos solos o en parejas en todo el sitio.

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Vista de un embrión de Mussaurus patagonicus dentro de su huevo. Crédito: Vincent Fernandez, ESRF / NHM

Comportamiento social

Según los autores, esta “segregación por edad” es una fuerte signo de una estructura social compleja, similar a un rebaño. Según ellos, estos dinosaurios probablemente trabajaron en comunidad, poniendo sus huevos en un lugar común de anidación, mientras que los juveniles fueron “criados” juntos después.

Probablemente hubo una estructura comunitaria más grande donde los adultos compartieron y participaron en la educación de toda la comunidad.“, Subraya Jahandar Ramezani, miembro del equipo.

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Ilustración de un grupo de Mussaurus Patagonicus. Crédito: Jorge Gonzalez

Si se confirman, estos resultados representarían, por tanto, la primera evidencia de reproducción social en dinosaurios. Si es así, la vida en manada podría haber dado a estos animales, y posiblemente a otros, una ventaja evolutiva.

Los científicos también sospechan que otros dos tipos de dinosaurios primitivos, Massospondylus (Sudáfrica) y Lufengosaurus (China) también estaban pastoreando rebaños casi al mismo tiempo, aunque la datación de estos dinosaurios ha sido menos precisa. Si varios linajes distintos de dinosaurios vivieran de esta manera, entonces este tipo de comportamiento social podría haber existido antes, tal vez desde su antepasado común, al final del Triásico.


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