Hace 66 millones de años, el asteroide produjo un tsunami global. Así es como se propagó

A finales del Cretácico, hace unos 66 millones de años, el impacto de un asteroide cerca de la península de Yucatán habría producido un tsunami global 30.000 veces más energético que cualquier tsunami moderno producido por terremotos terrestres, según un estudio que subraya la formación de gigantescos ondas.

Un asteroide de unos catorce kilómetros de diámetro estuvo involucrado en la extinción masiva del Cretácico/Paleógeno hace unos 66 millones de años. El impacto provocó fluctuaciones de la temperatura global, grandes penachos de aerosoles, hollín y polvo, e incendios forestales debido a la eyección que reingresó a la atmósfera. También sabemos que el impacto generó un tsunami masivo. En este último punto, sin embargo, las simulaciones previas hasta ahora solo habían podido describir los efectos “locales” de este evento, dentro de los límites del Golfo de México.

En un nuevo estudio publicado en la revista AGU Advances, investigadores de la Universidad de Michigan modelaron los efectos globales de este tsunami generado por un asteroide que golpeó la Tierra en 43.000 km/h.

Un muro de agua de casi 5 km de altura

El equipo calculó la energía inicial del impacto del tsunami y descubrió que dependía de 30.000 veces mayor a la energía del infame tsunami de 2004, generado por un terremoto en el Océano Índico. El impactador habría golpeado una corteza rica en granito cubierta de sedimentos espesos y aguas poco profundas, tallando un cráter de unos cien kilómetros de ancho mientras expulsaba densas nubes de polvo y hollín a la atmósfera.

Aproximadamente 2,5 minutos después del impacto, todo el material desplazado habría empujado una pared de agua lejos del lugar del impacto, creando un ola de casi cinco kilómetros que se habría derrumbado muy rápidamente a medida que caía la eyección. Diez minutos después del impacto, olas de casi 1,5 km de altura habrían recorrido unos 220 km, irradiando en todas direcciones desde el lugar del impacto.

Menos de una hora después del impacto, el tsunami se habría extendido desde el Golfo de México hacia el Atlántico Norte, con olas de unos diez metros de altura.

Tres horas más tarde, estas olas habrían cruzado la Vía Marítima Centroamericana, paso que en ese momento separaba América del Norte de América del Sur y el Pacífico. Unas veinte horas después, habrían recorrido casi toda la extensión de los océanos Pacífico y Atlántico, llamando ahora a las puertas del Índico (a ambos lados), pero con mucha menos virulencia.

Unas 48 horas después del impacto, la mayor parte de las costas del mundo se habrían visto afectadas por el oleaje. Sin embargo, las regiones del Atlántico Sur, el Océano Índico y el actual Mar Mediterráneo se habrían salvado en gran medida.

olas de tsunami de asteroides
Perturbación de tsunami modelada cuatro horas después del impacto. Créditos: Range et al. en AGU Avances, 2022
olas de tsunami de asteroides
Perturbación de tsunami modelada 24 horas después del impacto. Créditos: Range et al. en AGU Avances, 2022

Rastros visibles en los sedimentos

Los investigadores también respaldaron su modelado por computadora investigando los registros geológicos de alrededor de 100 sitios en todo el mundo. Examinaron más específicamente los núcleos tomados de las “secciones límite”, que son sedimentos marinos depositados justo antes y después del impacto de Chicxulub. Esta encuesta tiene predicciones confirmadas del modelo respecto a la trayectoria y potencia del tsunami generado por el impacto.

Algunas de las evidencias geológicas más importantes se encuentran a 12.000 km del cráter en las costas orientales de Nueva Zelanda. Los científicos han encontrado allí sedimentos muy perturbados que anteriormente se creía que eran el resultado de la actividad tectónica local. De hecho, la edad y ubicación de estos depósitos los colocó directamente en el camino de esas gigantescas ondas provocadas por el asteroide.