He aquí por qué algunos pacientes recaen después del cáncer de colon

Con más de 40 000 nuevos casos diagnosticados y casi 18 000 muertes por año, el cáncer colorrectal es el segundo cáncer más mortal en Francia. La quimioterapia se usa comúnmente para tratar la enfermedad. Aunque este tratamiento inicialmente es efectivo en la mayoría de los casos identificados a tiempo, muchos pacientes aún recaen unos años más tarde. Por qué ? Los investigadores finalmente tienen la respuesta.

El cáncer colorrectal es uno de los más comunes en Francia. La enfermedad se origina a partir de un tumor benigno que crece lentamente y eventualmente se vuelve maligno. En Francia, representa casi el 12% de todas las muertes por cáncer, particularmente entre los mayores de 65 años. Sin embargo, la mortalidad ha disminuido de manera constante durante unos cuarenta años, gracias a un mejor acceso a la detección y resección de lesiones precancerosas.

Dicho esto, al igual que otros tipos de cáncer, el cáncer de colon de repente puede reaparecer y causar una recaída después de unos años. Esta es también la razón por la que los médicos prefieren hablar de “remisión” y no de “cura”.

Durante años, los investigadores han estado tratando de comprender este fenómeno. El trabajo anterior ha revelado que los diferentes tipos de células cancerosas utilizan potencialmente una variedad de métodos, como la capacidad de ocultarse en el tejido graso. En un estudio, investigadores del IRB Barcelona liderados por el Dr. Eduard Batlle han descubierto otro de estos “trucos” cancerosos.

Dando la vuelta esperando días mejores

Según el equipo, de hecho algunas células tumorales permanecerían latente durante la quimioterapia, adoptando un estado similar al de los embriones de ratón que entran en un estado similar a la hibernación llamado “diapausa embrionaria”. Concretamente, este proceso hace que un organismo interrumpa el desarrollo de un embrión hasta que las condiciones sean más favorables para la supervivencia. Por lo general, se desencadena por condiciones ambientales adversas. Aquí, las células cancerosas habrían desarrollado una técnica similar para evitar la destrucción por quimioterapia.

Estas células harían así la “vuelta redonda” para luego reactivarse cuando el entorno sea más favorable, provocando así una recaída. Las células afectadas por este “estado de latencia” son células madre tumorales con actividad proteica denominadas Mex3a.

La quimioterapia es efectiva y mata la mayoría de las células tumorales, pero no todas. Nuestro descubrimiento revela la identidad de un grupo de células persistentes que son resistentes a la quimioterapia y regenerarán el tumor después del tratamiento“, explica el Dr. Batlle, coautor de este trabajo. ” Nuestro trabajo allana el camino para el desarrollo de fármacos que eliminen estas células, lo que haría más efectiva la quimioterapia y mejoraría las tasas de supervivencia.“.

cáncer de colon
El cáncer de colon es uno de los más mortales en Francia. Créditos: iStock

Un descubrimiento prometedor

Para llegar a estos resultados, los investigadores realizaron experimentos en organoides. Eran muestras de tumores cultivados en el laboratorio. Estas estructuras permitieron al equipo aislar las células responsables y observar su reacción a la quimioterapia. El estudio también involucró el uso de modelos murinos (ratones).

Este estudio también reveló que eliminar el gen Mex3a usando técnicas de ingeniería genética hizo que las células de cáncer colorrectal muy sensible a la quimioterapia. Aunque las funciones de este gen aún se desconocen, este trabajo da la esperanza de que los medicamentos dirigidos a él puedan actuar en sinergia con la quimioterapia para prevenir el riesgo de recaída.

El trabajo de laboratorio futuro se centrará en cómo la proteína Mex3a mantiene las células madre cancerosas en este estado latente.