Hidratos de metano ‘desestabilizados’ durante el interglacial anterior

Un estudio liderado por la Universidad de California en Santa Bárbara (EE. UU.) identificó un mecanismo de amplificación del clima que involucra hidratos de metano durante el interglaciar anterior. Estos resultados publicados en la revista PNAS este 22 de agosto nos invitan a reconsiderar los impactos potenciales del calentamiento contemporáneo sobre estas formaciones.

El precedente interglaciar se remonta al Eemian, hace unos 125.000 años. La temperatura media de la Tierra era entonces de 1 °C a 1,5 °C más cálida de lo que es ahora, lo que la convierte en una analogía razonable con el calentamiento esperado durante las próximas décadas. Sin embargo, los investigadores han descubierto recientemente que el nivel relativamente moderado de calor al comienzo del Eemian fue suficiente para desencadenar un proceso de amplificación del calentamiento que se había subestimado hasta entonces.

Sobre el vínculo entre el casquete polar, la circulación oceánica y los hidratos de metano

El proceso en cuestión se debe a la descongelación parcial de los hidratos (o clatratos) de metano ubicados en los taludes continentales que bordean el Atlántico ecuatorial. En definitiva, estos márgenes oceánicos han comenzado a desgasificación de grandes cantidades de metano, un potente gas de efecto invernadero y dióxido de carbono a la atmósfera, elevando aún más la temperatura global. Pero, ¿por qué tanta desestabilización? Según los investigadores, la respuesta está en el derretimiento acelerado de la capa de hielo de Groenlandia.

De hecho, al traer una cantidad masiva de agua dulce al Atlántico Norte, el derretimiento ha perturbar temporalmente la circulación oceánica Atlántico Norte, y por lo tanto el transporte de aguas cálidas superficiales hacia el norte y aguas frías más profundas hacia el sur. ” El agua de deshielo debilitó la circulación oceánica y las aguas a profundidades intermedias se calentaron considerablemente, lo que provocó la desestabilización de los hidratos de metano. “dice Syee Weldeab, autor principal del estudio.

hidratos de metano
Hidrato de metano encontrado en núcleo de sedimentos en Oregón. Créditos: Wikimedia Commons.

Un posible análogo al calentamiento actual

El aumento de la temperatura del agua que siguió al debilitamiento de la circulación oceánica del Atlántico Norte hace 126 000 a 125 000 años se estima en casi 7 °C. ” Mostramos un calentamiento del agua hasta ahora no documentado y notablemente significativo a profundidades intermedias “, apunta el investigador. Sin embargo, este aumento es en gran medida suficiente para sacar a los hidratos de metano de su zona de estabilidad marcada por bajas temperaturas y alta presión.

Para vincular el calentamiento y la liberación de gases de metano, los científicos examinaron las pequeñas conchas de foraminíferos contenidos en los sedimentos marinos extraídos del Golfo de Guinea. La relación entre los diferentes isótopos de carbono ha permitido destacar la liberación de metano y su oxidación parcial en la columna de agua hace unos 126.000 años. Específicamente, los investigadores identificaron una caída concomitante en el delta de carbono-13.

Este estudio documenta y conecta una secuencia de eventos y procesos de retroalimentación climática asociados y desencadenados por el penúltimo calentamiento global que puede servir como un paleoanálogo del calentamiento moderno en curso. “, subraya el estudio en su resumen.