Historia: primera vacuna contra la malaria aprobada por la OMS

La OMS acaba de aprobar la primera vacuna contra la malaria, una enfermedad transmitida por mosquitos y responsable de la muerte de unas 500.000 personas cada año, aproximadamente la mitad de las cuales son niños en África. El nuevo suero no es perfecto, pero ayudará a cambiar el rumbo, dicen los expertos.

La malaria es una enfermedad infecciosa causada por varias especies de parásitos pertenecientes al género Plasmodio transmitido a los humanos por mosquitos hembra infectados de la especie Anopheles. La Organización Mundial de la Salud identifica más de 200 millones de casos en el mundo anualmente y casi medio millón de muertes, principalmente áreas tropicales desfavorecidas de África (94% de los casos en 2019), Asia y América Latina, incluidos alrededor de 260.000 niños menores de cinco años. Los ataques repetidos también pueden alterar permanentemente el sistema inmunológico, exponiendo organismos que son mucho más vulnerables a otros patógenos.

Para luchar contra la enfermedad, ahora existen varios medicamentos antipalúdicos, pero no son perfectos. Los mosquiteros también son un arma preventiva de elección, pero nuevamente, no son suficientes. También durante mucho tiempo, los médicos e investigadores esperaban el desarrollo de una vacuna lo suficientemente eficaz para prevenir la enfermedad. Se han desarrollado muchos candidatos, pero ninguno ha pasado de la etapa de ensayos clínicos. Al menos hasta ahora.

Eficiencia suficiente para marcar la diferencia

El nuevo suero, desarrollado por GlaxoSmithKline, estimula el sistema inmunológico de un niño para contrarrestar los parásitos del género Plasmodium falciparum. La OMS acaba de aprobarlo sobre los resultados de un programa piloto en curso en Ghana, Kenia y Malawi que involucra más de 800.000 niños desde 2019.

Durante este programa, la vacuna tuvo una alrededor del 50% de efectividad contra la forma severa de la enfermedad el primer año. Además, los ensayos no midieron directamente el impacto de la vacuna en las muertes, pero sabemos que el paludismo grave representa hasta la mitad de las muertes por paludismo.

Además, a pesar de estos resultados, los expertos creen que esta vacuna podría marcar una diferencia real. Según un estudio de modelado realizado el año pasado, de hecho podría prevenir hasta 5,4 millones de casos y 23.000 muertes en niños menores de cinco años cada año cuando se despliega en países con la mayor incidencia de malaria.

Además, otro ensayo de la vacuna en combinación con medicamentos preventivos administrados a niños durante las temporadas de alta transmisión también encontró que el enfoque dual era mucho más efectivo para prevenir enfermedades graves, hospitalización y muerte que cualquiera de los dos métodos solos.

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Crédito: Flickr / Organización Panamericana de la Salud OPS

Un “hecho histórico”

Es fundamental disponer de una vacuna contra el paludismo segura y de eficacia moderada lista para su distribución. “Un hecho histórico”dijo el Dr. Pedro Alonso, director del Programa Mundial de Paludismo de la OMS. El uso de este suero, además de las herramientas existentes para prevenir la malaria, podría salvar decenas de miles de vidas jóvenes cada año, dicen los expertos.

El próximo gran paso será determinar si la vacuna es una inversión que vale la pena. Gavi, la alianza mundial de vacunas, hará esto. Si la junta directiva de la organización aprueba el suero (que no está garantizado), Gavi financiará la compra de dosis para los países que lo soliciten. Este proceso debería llevar al menos un año. Si tiene éxito, estas dosis se pueden distribuir. Por tanto, la vacuna se administrará en tres dosis entre los 5 y los 17 meses, y una cuarta dosis aproximadamente 18 meses después.


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