Hombre de Colorado encuentra el mamífero más raro de América del Norte en su garaje

El hurón de patas negras fue encontrado en Pueblo West, Colorado. Crédito: CPW.

Es común que las personas que viven cerca de áreas rurales encuentren varias criaturas saqueando sus garajes y cobertizos de herramientas, buscando algo bueno para comer o al menos un refugio acogedor. Por lo general, son ratas, ratones o el mapache ocasional, pero el garaje de un hombre en Colorado tenía un visitante muy especial. El hombre se había topado con un hurón de patas negras, quizás el mamífero más raro de América del Norte y la única especie de hurón nativa del continente.

Hurones de patas negrasMustela nigripes), también conocido como el turón americano, o el perro de la pradera hambriento, tienen una máscara distintiva de “ladrón” que adorna sus rostros. El mamífero tiene un cuerpo largo y delgado, similar al de una comadreja, que se adapta perfectamente a entrar y salir de los agujeros, donde buscan a su presa principal: el perrito de las praderas. Estos hurones también tienen marcas negras en sus patas, patas y la punta de la cola.

A principios del siglo XX, los granjeros y ganaderos comenzaron a sacrificar perros de la pradera en cantidades masivas ya que sus complejos subterráneos eran un problema para los cultivos. A medida que las poblaciones de perros de las praderas fueron diezmadas en todo el continente, también lo fueron otros animales que estaban más arriba en la cadena alimentaria, como los hurones de patas negras. De hecho, en 1979 los hurones de patas negras fueron declarados extintos, pero una población remanente muy pequeña sobrevivió milagrosamente y fue descubierta en 1981.

Un puñado de individuos fueron capturados e inscritos en un programa de cría que ha estado en marcha durante décadas y, más recientemente, incluso implicó la clonación. El objetivo final de este programa es reintroducir a los animales en la naturaleza, pero este es un proceso muy engorroso. Los hurones reintroducidos criados en cautiverio tienen una tasa de mortalidad muy alta ya que carecen de muchas habilidades básicas de supervivencia, lo que los convierte en presas fáciles de depredadores como búhos, coyotes y águilas reales. También necesitan comida propia, por lo que los hurones deben ser introducidos cerca de pueblos viables de perritos de la pradera para sobrevivir.

Uno de estos raros hábitats de perros de la pradera en América del Norte se encuentra cerca del garaje en Pueblo West, Colorado, donde se encontró a nuestro pequeño intruso. El dueño del garaje fue lo suficientemente astuto como para capturar al hurón en una caja antes de llamar a Colorado Parks and Wildlife (CPW). Cuando llegaron los investigadores, utilizaron un dispositivo de escaneo que detectó un microchip transpondedor integrado pasivo insertado entre los hombros del animal. Esto confirmó que el hurón era parte de un grupo de nueve animales liberados recientemente en Walker Ranch, una extensión de tierra donde se han liberado más de 120 hurones de patas negras desde 2013.

Sin embargo, esta fue la primera vez que un residente vio un hurón de patas negras. Estos animales son muy solitarios y tienden a mantenerse solos.

Un hurón de patas negras (no el que se encuentra en el garaje). Crédito: Wikimedia Commons.

“No sabemos exactamente por qué este hurón de patas negras abandonó la colonia”, dijo Ed Schmal, biólogo conservacionista de CPW. “Los ponemos en madrigueras de perros de la pradera, pero es posible que no se queden. A veces se mueven por la colonia para encontrar el hogar adecuado. Este podría haber sido expulsado por otros hurones y fue a buscar un nuevo hogar. Realmente no lo sabemos “.

Sin embargo, el visitante peludo parecía gozar de excelente salud. No mostró ningún signo de lesión y el CPW dice que el animal pronto será devuelto a la naturaleza.

“Esto es extremadamente raro”, dijo Schmal. “Los hurones de patas negras son nocturnos y extremadamente tímidos. Por alguna razón, éste dejó la colonia y estaba buscando refugio. Nos alegramos de que pareciera saludable, no hambriento ni enfermo, y pudimos capturarlo y devolverlo a la colonia “.

A pesar de estos esfuerzos de conservación, los hurones de patas negras siguen siendo uno de los mamíferos más amenazados en los Estados Unidos. Sin embargo, a pesar de un entorno radicalmente alterado, los científicos creen que la recuperación de la especie está al alcance. El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Está trabajando ahora junto con científicos para utilizar las últimas herramientas genéticas para la resistencia a las enfermedades y la diversidad genética en los hurones de patas negras.