Horda espantosa de miles de restos de huesos de animales de hienas, incluidos los de humanos, encontrados en Arabia Saudita

El tubo de lava de Umm Jirsan en Arabia Saudita. Crédito: Richard Clark-Wilson.

Aunque las hienas se ven y cazan como caninos, son miembros de la familia de las mangostas y, por lo tanto, están más estrechamente relacionadas con un gato. Sin embargo, al igual que los perros, las hienas tienen afinidad por esconder huesos, es solo que tienden a exagerar un poco. Por ejemplo, los arqueólogos se quedaron sin palabras después de tropezar con una caverna de tubos de lava en el noroeste de Arabia Saudita que está repleta de cientos de miles de huesos recolectados por hienas rayadas a lo largo de 7.000 años.

Los acumuladores definitivos

El espantoso piso lleno de antiguos huesos de animales se encontró en las profundidades de un sistema de tubos de lava, una red de cavernas excavadas por el flujo de lava. El sitio, conocido como Umm Jirsan, fue descubierto en 2007, pero solo recientemente los investigadores se aventuraron en las profundidades de las oscuras cavernas.

Mathew Stewart, zooarqueólogo de la Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Alemania, dirigió un equipo de investigadores que catalogó cerca de 2.000 huesos y dientes pertenecientes a al menos 14 especies diferentes, entre ellas ganado vacuno, caballos, camellos, roedores e incluso humanos. Cientos de miles de otros huesos que aún no se han analizado aún se encuentran en el suelo cavernoso.

La datación por radiocarbono de las muestras sugiere que los restos de animales van desde hace 439 a 6.839 años, lo que solo puede significar que estos tubos de lava se habían utilizado como madrigueras durante al menos 6.000 años.

Imágenes de la “cueva de la hiena” de Umm Jirsan en Arabia Saudita: A: Entrada al pasaje occidental y alrededores. B: Entrada al pasaje occidental. Observe a los miembros del equipo en la pared de la derecha para ver la escala. C: La cámara trasera en la que se llevó a cabo la excavación. D: Cuadrado de muestreo trazado antes de la recolección y excavación de la superficie. Crédito: Ciencias Arqueológicas y Antropológicas.

La hiena rayada (Hyaena hyaena) es un poco más pequeño que las hienas manchadas y marrones. Tienen una cabeza ancha con ojos oscuros, un hocico grueso y orejas grandes y puntiagudas, con una melena de pelo largo que crece a lo largo de la espalda. Su característica más llamativa son las patas: las patas delanteras son mucho más largas que las traseras. Esto le da a las hienas su característico andar, haciéndolas parecer como si siempre estuvieran cojeando cuesta arriba.

Las hienas son depredadores nocturnos o crepusculares que permanecen fuera de la vista durante el día, preferiblemente en una cueva natural o una madriguera excavada en la ladera. A veces pueden apoderarse de las guaridas de otras criaturas donde transportan huesos para ser comidos, alimentados a los jóvenes o almacenados en caché para su uso posterior.

Es un hecho bien establecido que las guaridas de las hienas no están ordenadas en absoluto, siendo normal encontrar restos de huesos esparcidos por el suelo. Sin embargo, la horda de tubos de lava sorprendió incluso a los investigadores que estaban más familiarizados con las hienas.

Las hienas se comerán todo un cuerpo humano, excepto el casquete.

Aunque no encontraron hienas en el sitio, los investigadores están seguros de que esta era una de sus guaridas a juzgar por los cortes, mordeduras y marcas de digestión que dejaron en los huesos. La presencia de fragmentos de cráneos humanos también indicaba la presencia de hienas, ya que se sabe que los animales hurgan en los cementerios en busca de comida. Normalmente consumirán todo excepto la parte superior del cráneo.

“El tamaño y la composición de la acumulación ósea, así como la presencia de restos esqueléticos de hiena y coprolitos, sugieren que el conjunto fue acumulado principalmente por hiena rayada (Hyaena hiena) ”, Escribieron los autores en un estudio publicado en la revista. Ciencias Arqueológicas y Antropológicas.

Molares y mandíbulas pertenecientes a vacas salvajes, conejos, cabras salvajes, camellos y lobos. Crédito: Ciencias Arqueológicas y Antropológicas.

Es muy poco probable que los seis casquetes con marcas de roídos encontrados en el sitio pertenezcan a humanos que fueron asesinados por una partida de caza de hienas. Los mamíferos son en su mayoría carroñeros, pero cuando cazan prefieren apuntar a liebres, aves y antílopes. Sin embargo, no se puede descartar por completo la posibilidad de que algunos cazadores-recolectores fueran asesinados por manadas de hienas.

Hoy en día, las hienas rayadas son una especie amenazada en Arabia Saudita, pero hace miles de años eran comunes en toda la Península Arábiga. La investigación actual en Umm Jirsan se llevó a cabo como parte de la Proyecto Paleodeserts, una iniciativa de investigación a gran escala destinada a rastrear el cambio climático y ambiental en la región del desierto de Arabia durante el último millón de años.

De particular interés es cómo la migración humana y animal en la región aumentó y disminuyó con el clima cambiante. Este es un objetivo desafiante ya que el clima desértico implacable en la región tiende a destruir cualquier materia orgánica expuesta. Afortunadamente, los tubos de lava de Umm Jirsan crean una cápsula del tiempo perfecta que les dará a los científicos material con el que trabajar en los años venideros.