Incluso un solo árbol urbano puede marcar una gran diferencia durante las olas de calor del verano

Incluso un solo árbol plantado en una calle puede ayudar a los habitantes urbanos a hacer frente al calor urbano, informa un nuevo estudio. Los investigadores encontraron que las temperaturas eran 1.4ºC más frías alrededor de las 6 a las 7 pm en vecindarios donde al menos la mitad del área estaba cubierta por un dosel de árboles, e incluso un solo árbol puede marcar una diferencia significativa para un bloque.

Crédito de la imagen: Flickr / Steven Penton

Los árboles proporcionan una notable cantidad de servicios ambientales. Desde filtrar el aire hasta prevenir la erosión y regular la escorrentía de aguas pluviales, no se puede negar que los árboles no reciben suficiente crédito por toda la ayuda que brindan. Los árboles también juegan un papel en la regulación de las temperaturas urbanas: reducen la cantidad de luz solar que golpea los edificios y el pavimento, lo que reduce la cantidad de energía absorbida y re-radiada al aire.

También enfrían el aire mediante un proceso conocido como enfriamiento por transpiración. A medida que liberan agua a la atmósfera desde las hojas, el aire circundante se enfría a medida que el agua pasa de líquido a vapor.

Pero estos beneficios se pueden perder a medida que las ciudades se expanden y se llenan de concreto en lugar de parques y bosques. Las superficies oscuras absorben más calor del sol, y el hormigón y el asfalto (piense en carreteras y edificios) son excelentes imanes de calor, que producen el llamado efecto isla de calor urbano, donde las ciudades son más calientes que sus alrededores. Las superficies pavimentadas también significan que las plantas y los árboles no pueden respirar adecuadamente, lo que reduce los importantes evapotranspiración.

El calor urbano puede causar una variedad de problemas de salud humana, y sabemos que las áreas verdes pueden ayudar reducir estos problemas. Pero no se ha cuantificado el impacto positivo exacto de los árboles. Ahora, un nuevo estudio encuentra que incluso un par de árboles pueden marcar la diferencia.

“Hay muchas buenas razones para plantar árboles, pero nuestro estudio muestra que no debemos subestimar el papel que los árboles individuales pueden desempeñar para mitigar el calor en las áreas urbanas”, Michael Alonzo, autor principal del nuevo estudio, dijo en un comunicado. “Los urbanistas pueden aprovechar los pequeños espacios que abundan en las áreas urbanas para plantar árboles individuales”.

En el estudio, Alonzo y sus colegas observaron las lecturas de temperatura del aire de un caluroso día de verano en 2018 en diferentes áreas de Washington DC. Recopilaron 70.000 lecturas de temperatura del aire de varios días a lo largo del día. En su análisis, examinaron el dosel de los árboles sobre superficies pavimentadas y sin pavimentar, así como árboles distribuidos, como los plantados en el patio trasero.

Si bien los parques urbanos proporcionaron enfriamiento al mediodía, los árboles individuales ayudaron a combatir el calor, especialmente en la noche, mostraron los hallazgos. Los investigadores registraron temperaturas más bajas en los vecindarios que estaban cubiertos por el dosel de árboles distribuidos (árboles que permanecen “solos”, no en un bosque o parque. Incluso los lugares con un 20% de cobertura de dosel eran más fríos que aquellos sin árboles, lo que demuestra que el efecto de enfriamiento vespertino dura hasta bien entrada la noche.

En las áreas urbanas, es más probable que las personas vivan cerca de árboles distribuidos en lugar de parques. En Washington DC, donde se llevó a cabo el estudio, hay muchos lugares donde se podrían plantar árboles individuales, como calles con casas familiares y calles con casas adosadas. Esto podría aumentar la equidad racial y socioeconómica de la plantación de árboles, escribieron los investigadores.

“Las noches no son el respiro del calor que alguna vez tuvimos”, dijo Alonzo. “Estos árboles distribuidos ayudan a que la ciudad se refresque por la noche y eso es importante para la salud humana”.

El estudio fue publicado en la revista Cartas de investigación ambiental.