Investigadores encuentran un embrión de dinosaurio perfectamente conservado en China

Descubrir embriones de dinosaurio es muy raro, pero también muy importante para comprender su desarrollo. Algunos han sido encontrado en el pasado pero la mayoría han sido incompletas, con huesos dislocados. Es por eso que el descubrimiento de un embrión perfectamente conservado dentro de un huevo fosilizado ha generado entusiasmo entre los científicos.

Crédito de la imagen: proporcionado por el autor.

El embrión, llamado “Baby Yingliang”, estuvo escondido durante 15 años en el Museo de la Naturaleza de Yingliang Sone, hasta que el curador lo encontró en 2015. Vio algunos huesos en la sección rota de un huevo y dispuso la preparación del fósil, que reveló el esqueleto del embrión. Luego, el museo invitó a un equipo de paleontólogos a estudiarlo.

“Estamos muy entusiasmados con el descubrimiento: se conserva en excelentes condiciones y nos ayuda a responder muchas preguntas sobre el crecimiento y la reproducción de los dinosaurios”, Fiona Waisum, investigadora de la Universidad de Birmingham y primera autora conjunta, dijo en un comunicado. “Los embriones de dinosaurios son algunos de los fósiles más raros y la mayoría de ellos están incompletos con los huesos dislocados”.

Un embrión muy bien conservado

El huevo fosilizado fue encontrado por primera vez en 2000 en Ganzhou, provincia de Jiangxi, en el sur de China, por una empresa minera. Los trabajadores sospecharon que probablemente se trataba de fósiles de dinosaurios, por lo que notificaron al museo para su estudio. El embrión mide 27 centímetros de largo y se encuentra en una postura muy rara para los fósiles de dinosaurios: sus pies están a cada lado de la cabeza y su espalda está enrollada junto al huevo.

Si la postura le suena familiar, es porque es similar a la eclosión de un embrión de pájaro moderno. Es un comportamiento conocido como “Metiendo” que es fundamental para una eclosión exitosa. Se supone que la posición ayuda a estabilizar la cabeza cuando un pájaro rompe la cáscara del huevo con el pico. No adoptarlo podría provocar la muerte del embrión.

Crédito de la imagen: los investigadores.

Se supone que el acolchado es exclusivo de las aves. Pero a través de las comparaciones de la postura de Baby Yingliang, así como la de otros dinosaurios y aves, el equipo sugiere que el plegado podría haber evolucionado entre los dinosaurios terópodos (antepasados ​​de las aves) hace cientos de millones de años. Esto se suma a otra evidencia de que las aves modernas evolucionaron a partir de los dinosaurios.

Sobre la base de su cráneo profundo y desdentado, los investigadores identificaron el embrión recién encontrado como un oviraptorosaurio. Estos eran un grupo de dinosaurios terópodos emplumados del Cretácico de Asia y América del Norte relacionados con las aves modernas. Tenían formas de pico y tamaños corporales variables, lo que les permitía adoptar diferentes tipos de dietas.

“Este embrión de dinosaurio dentro de su huevo es uno de los fósiles más hermosos que he visto en mi vida. Este pequeño dinosaurio prenatal se parece a un pajarito acurrucado en su huevo, lo que es una evidencia más de que muchos rasgos característicos de las aves de hoy evolucionaron por primera vez en sus ancestros dinosaurios ”, dijo Steve Brusatte, parte del equipo, en un comunicado.

El estudio, publicado en iScience, fue realizado por investigadores de la Universidad de Geociencias de China y la Universidad de Birmingham. De cara al futuro, el equipo espera hacer comparaciones más completas de Baby Yingliang con embriones de aves y cocodrilos modernos, los parientes vivos más cercanos de los dinosaurios, para comprender mejor el desarrollo temprano de los dinosaurios.