Investigadores identifican uno de los últimos pandas de Europa

El análisis de varios dientes fósiles conservados durante años en un museo revela que pertenecían a una antigua especie de pandas europeos desconocida hasta entonces. Se dice que estos animales, que eran parientes cercanos de los pandas gigantes modernos, evolucionaron hace unos seis millones de años.

¿Los últimos pandas de Europa?

Los dientes (un canino superior y un molar superior) fueron descubiertos a fines de la década de 1970 en el noroeste de Bulgaria. Desde entonces habían descansado en el Museo Nacional Búlgaro de Historia Natural en Sofía, pero nunca habían sido claramente identificados. Más recientemente, los investigadores han decidido volver a analizar estos dientes con técnicas modernas. Entonces descubrieron que pertenecían a un panda europeo antiguo que nunca antes había sido identificado.

La mayoría de las especies de pandas europeas tenían dientes más pequeños que los pandas gigantes modernos (Ailuropoda melanoleuca). Sin embargo, esta nueva especie (llamada agriarctos nikolovi) tenía dientes mucho más grandes de lo habitual para sus primos europeos. Estos animales eran, por lo tanto, probablemente de tamaño similar a los pandas gigantes de hoy.

Además, la mayoría de los dientes de panda europeos generalmente datan de alrededor de diez millones de años o más. Sin embargo, estos han sido fechados en aproximadamente seis millones de añoslo que sugiere que probablemente fueron los últimos pandas en evolucionar en el Viejo Continente.

Este descubrimiento muestra lo poco que aún sabemos sobre la naturaleza antigua dijo Nikolai Spassov, coautor del estudio y paleontólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria. ” El hecho de que la especie recién descrita provenga de un espécimen encontrado en la década de 1970 también demuestra que los descubrimientos históricos en paleontología pueden conducir a resultados inesperados incluso hoy. “.

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La representación de un artista deagriarctos nikolovi. Créditos: Velizar Simeonovski

Pandas en los pantanos

Tenga en cuenta que la especie recién descrita no es un antepasado directo del género moderno, sino solo un pariente más cercano. Probablemente también vivía en un hábitat muy diferente al de los pandas de hoy. De hecho, estos dientes fosilizados se han encontrado en depósitos de carbón. La composición de este carbón sugiere que el área fue una vez un bosque pantanoso. Para los autores, esto sugiere quea. nikolovi quizás tenía una dieta mucho más variada que los pandas modernos que se alimentan casi exclusivamente de bambú.

Los autores del estudio también sospechan que la perturbación climática sufrida a finales del Mioceno probablemente venció a la especie. Se refieren en particular a un evento que tuvo lugar hace unos seis millones de años: la Crisis de salinidad de Messiniense. Durante esta crisis, el Mar Mediterráneo estuvo a punto de secarse, lo que tuvo graves repercusiones en los ecosistemas terrestres, y en particular en los bosques pantanosos. A partir de entonces, el crecimiento de las plantas probablemente se vio afectado, dejando a los pandas sin comida.

Los detalles del estudio se publican en el Journal of Vertebrate Paleontology.