JWT detecta extrañas nubes de arena alrededor de una estrella fallida

Un equipo de investigadores anuncia que han identificado una extraña enana marrón cubierta de nubes que contiene granos de silicato que se asemejan a la arena. El descubrimiento, descrito en un nuevo artículo como la primera detección de este tipo, fue realizado por los instrumentos NIRSpec y MIRI del Telescopio James Webb (JWT).

En servicio por solo unas pocas semanas, el JWT ya nos está deleitando. Hace unos días, el observatorio nos dio su primera foto de un exoplaneta, antes de detectar un magnífico anillo de Einstein. Y no ha terminado. En un nuevo estudio que utilizó dos de los instrumentos infrarrojos del telescopio, un equipo de astrónomos identificó recientemente evidencia de nubes ricas en silicatos alrededor de una enana marrón casi veinte veces más masiva que Júpiter.

Como recordatorio, las enanas marrones son objetos demasiado grandes para ser considerados planetas, pero no lo suficientemente grandes como para soportar reacciones termonucleares como las estrellas. Sin embargo, estos objetos intermedios, que también se denominan “estrellas fallidas”, pueden producir algo de luz y calor al quemar deuterio (un isótopo menos común de hidrógeno que contiene un neutrón extra).

VHS 1256bla enana marrón en cuestión, evoluciona alrededor de dos pequeñas estrellas enanas rojas 72 años luz de la Tierra. Los astrónomos descubrieron el objeto hace seis años. En ese momento, estaban intrigados por su impresionante brillo rojizo. Según el equipo, este brillo podría ser causado por algún tipo de atmósfera rica en granos de silicato similares a la arena. Las observaciones del Telescopio James Webb acaban de confirmar estas sospechas.

enanas marrones
Ilustración artística de una enana marrón. Créditos: NASA / JPL-Caltech

Una atmósfera turbulenta

Los datos de JWT también fueron tan detallados que mostraron que el relación de cambios de diferentes gases en la atmósfera de VHS 1256blo que sugiere que la atmósfera no está quieta, sino visiblemente turbulenta.

En una atmósfera tranquila, se espera una proporción de, por ejemplo, metano y monóxido de carbono.“, dijo Sasha Hinkley, de la Universidad de Exeter (Reino Unido) y coautora del estudio. ” Sin embargo, en muchas atmósferas de exoplanetas encontramos que esta relación está muy sesgada, lo que sugiere que hay una mezcla vertical turbulenta en estas atmósferas, arrastrando el dióxido de carbono desde las profundidades para mezclarlo con el metano más arriba en la atmósfera.. »

VHS 1256 b no es técnicamente un exoplaneta, pero los mismos procesos podrían estar funcionando en su atmósfera. El hecho de que esta enana marrón sea relativamente joven podría explicar esta turbulencia.