La batalla de Ctesifón: La victoria perdida del emperador Juliano

La batalla de Ctesifón: La victoria perdida del emperador Juliano

Moneda de oro del emperador Juliano, acuñada en Antioquía ad Orontes, 355-363 CE, Museo Británico; con Ilustración del Éufrates, por Jean-Claude Golvin

En la primavera de 363, un gran ejército romano abandonó Antioquía. Fue el comienzo de la ambiciosa campaña persa dirigida por el emperador Juliano, que quería cumplir un sueño romano de siglos de antigüedad: derrotar y humillar a su némesis persa. Más importante aún, la victoria en el Este podría traer a Juliano un inmenso prestigio y gloria, algo que eludió a muchos de sus predecesores que se atrevieron a invadir Persia. Julián tenía todas las cartas ganadoras. A las órdenes del emperador había un ejército grande y poderoso dirigido por oficiales veteranos. El aliado de Juliano, el Reino de Armenia, amenazó a los sasánidas desde el norte. Mientras tanto, su enemigo, el gobernante sasánida Sapor II, todavía se estaba recuperando de una guerra reciente. Juliano capitalizó esas condiciones al principio de la campaña, moviéndose rápidamente en territorio sasánida, encontrando relativamente poca oposición. Sin embargo, la arrogancia del emperador y su afán por lograr una victoria decisiva llevaron a Juliano a una trampa hecha a sí mismo. En la batalla de Ctesifonte, el ejército romano derrotó a la fuerza persa superior.

Sin embargo, incapaz de tomar la capital del enemigo, Juliano no tuvo otra opción que retirarse, tomando un camino que llevó al emperador a su perdición. Al final, en lugar de una gloriosa victoria, la campaña persa de Juliano terminó en una derrota ignominiosa, la muerte del emperador, la pérdida de vidas romanas, prestigio y territorio.

El camino a la batalla de Ctesifonte

golden-coin-Juliano Moneda de oro del emperador Juliano, 360-363 CE, Museo Británico, Londres

A principios de marzo de 363, una gran fuerza romana salió de Antioquía y se embarcó en la campaña persa. Era el tercer año de Juliano como emperador romano, y estaba ansioso por probarse a sí mismo. Vástago de la famosa dinastía constantiniana, Julián no era un novato en asuntos políticos. Tampoco era un aficionado a los asuntos militares. Antes de ascender al trono, Juliano había demostrado su valía luchando contra los bárbaros en las cales rennias. Sus magníficas victorias en la Galia, como la de Argentoratum (actual Estrasburgo) en 357, le trajeron el favor y la devoción de sus tropas, así como los celos de su pariente, el emperador Constancio II. Cuando Constancio pidió al ejército galo que se uniera a su campaña persa, los soldados se rebelaron, proclamando a su comandante, Juliano, el emperador. La repentina muerte de Constancio en 360 salvó al Imperio Romano de una guerra civil, dejando a Juliano como su único gobernante.

Julián, sin embargo, heredó un ejército profundamente dividido. A pesar de sus victorias en Occidente, las legiones orientales y sus comandantes seguían siendo leales al difunto emperador. Esta peligrosa división dentro del ejército imperial podría desempeñar un papel en la toma de la decisión de Juliano, que lo llevaría a Ctesifonte. Tres décadas antes de la campaña persa de Juliano, otro emperador, Galerio, obtuvo una victoria decisiva sobre los sasánidas, tomando Catesiphon. La batalla llevó a los romanos a una posición superior, expandiendo el Imperio hacia el este, mientras que Galerio cosechó la gloria militar. Si Juliano hubiera podido emular a Galerio y ganar una batalla decisiva en el Este, habría recibido ese prestigio tan necesario y habría fortalecido su legitimidad.

antioch-mosaic-apollo-daphne Mosaico romano de Apolo y Daphne de una villa en la antigua Antioquía, finales del siglo 3 CE, a través del Museo de Arte de la Universidad de Princeton

El triunfo en oriente también podría ayudar a Juliano a pacificar a sus súbditos. En el Imperio rápidamente cristianizante, el emperador era un pagano acérrimo conocido como Juliano el Apóstata. Mientras inverna en Antioquía (enlace TC), Julián entró en conflicto con la comunidad cristiana local. Después de que el famoso templo de Apolo en Dafne (reabierto por Juliano) ardió en llamas, el emperador culpó a los cristianos locales y cerró su iglesia principal. El emperador no hizo enemigo solamente de los cristianos sino de la ciudad entera. Administró mal los recursos en tiempos de crisis económica e intentó imponer su propia moral ascética a una población conocida por su amor por el lujo. Juliano (que lucía una barba filósofa), registró su aversión a los ciudadanos en el ensayo satírico Misopogon (Los odiadores de la barba).

Cuando el emperador y su ejército abandonaron Antioquía, Juliano probablemente soltó un suspiro de alivio. Poco sabía que nunca volvería a ver la odiada ciudad.

Juliano en Persia

Juliano-persian-campaign-363 Los movimientos de Juliano durante su guerra con el Imperio persa, a través de Historynet.com

Además de la búsqueda del emperador de la gloria y el prestigio, se podrían lograr beneficios más prácticos derrotando a los sasánidas en su territorio natal. Juliano esperaba detener las incursiones persas, estabilizar la frontera oriental y tal vez obtener más concesiones territoriales de sus vecinos problemáticos. Más importante aún, una victoria decisiva podría proporcionarle la oportunidad de instalar a su propio candidato en el trono sasánida. Acompañando al ejército romano estaba Hormisdas, el hermano exiliado de Sapor II.

Después de Carrhae, donde siglos antes el comandante romano Craso había perdido la vida, el ejército de Juliano se dividió en dos. Una fuerza más pequeña (que contaba con entre 16.000 y 30.000) se movió hacia el Tigris, planeando unirse a las tropas armenias bajo Arsaces para un ataque de distracción desde el norte. El ejército principal (c. 60.000) dirigido por el propio Juliano avanzó hacia el sur a lo largo del Éufrates, hacia el premio principal: la capital sasánida, Tesifonte. En Callinicum, un importante fuerte en el bajo Éufrates, el ejército de Juliano se encontró con una gran flota. Según Amiano Marcelino, la flotilla fluvial contenía más de mil barcos de abastecimiento y cincuenta galeras de guerra. Además, se construyeron vasijas especiales para servir como puentes de pontones. Pasando por el fuerte fronterizo de Circesium, el último lugar romano en el que Juliano pondría sus ojos, el ejército entró en Persia.

shapur-II-coin El retrato de la moneda del rey sasánida Sapor II, 309-379 CE, Museo Británico, Londres

La campaña persa se abrió con una antigua blitzkrieg. La elección de las rutas de Juliano, los rápidos movimientos del ejército y el uso del engaño permitieron a los romanos avanzar hacia el territorio enemigo con relativamente poca oposición. En las semanas que siguieron, el ejército imperial tomó varias ciudades importantes, devastando los alrededores. La guarnición de la ciudad isleña de Anatha se rindió y se salvó, aunque los romanos quemaron el lugar. Pirisabora, la ciudad más grande de Mesopotamia después de Tesifonte, abrió sus puertas después de dos o tres días de asedio, y fue destruida. La caída de la ciudadela permitió a Juliano restaurar el Canal Real, transfiriendo la flota del Éufrates al Tigris. Cuando los persas inundaron la zona para frenar el avance romano, el ejército tuvo que depender de puentes pontones. En su camino, las legiones imperiales sitiaron y tomaron la ciudad fortificada de Maiozomalcha, el último bastión en pie ante Catesiphon.

Preparativos para la batalla

gilded-plate-shapur Placa de plata dorada que muestra la caza de un rey (identificado como Sapor II), siglo 4 CE, Museo Británico, Londres

A estas alturas, ya era mayo, y hacía un calor insoportable. La campaña de Juliano avanzaba sin problemas, pero tenía que actuar rápidamente si quería evitar una guerra prolongada en el sofocante calor de Mesopotamia. Así, Julián decidió atacar directamente a Catesiphon. La caída de la capital sasánida, creía el emperador, obligaría a Sapor a mendigar por la paz.

Acercándose a Catefonte, el ejército romano se apoderó de los fastuosos cotos de caza reales de Sapor. Esta era una tierra exuberante y verde, llena de todo tipo de plantas y animales exóticos. El lugar fue una vez conocido como Seleucia, una gran ciudad fundada por Seleuco, uno de los generales de Alejandro Magno. En el siglo IV, el lugar era conocido como Coche, el suburbio de habla griega de la capital sasánida. Aunque los ataques persas aumentaron, exponiendo el tren de suministros de Juliano a incursiones hostiles, no había señales del ejército principal de Sapor. Una gran fuerza persa fue avistada fuera de Maiozamalcha, pero se retiró rápidamente. Julián y sus generales se estaban poniendo nerviosos. ¿Era Sapor reacio a involucrarlos? ¿Se estaba llevando al ejército romano a una trampa?

 

the arch of ctesiphon El Arco de Sisifonte, situado cerca de Bagdad, 1894, Museo Británico, Londres

La incertidumbre que roía la mente del emperador aumentó cuando alcanzó su tan ansiado premio. El gran canal que protegía a Ctesifonte había sido represado y drenado. El profundo y veloz Tigris presentaba un formidable obstáculo para cruzar. Además de eso, Ctesifonte tenía una guarnición sustancial. Antes de que los romanos pudieran alcanzar sus murallas, tuvieron que derrotar al ejército defensor. Miles de lanceros, y lo que es más importante, la cavalía vestida de correo –los clibanarii– impidieron el paso. No está claro cuántos soldados defendieron la ciudad, pero para Amiano, nuestra principal fuente y testigo presencial, fueron un espectáculo impresionante.

Victoria y derrota

Juliano-front-battle-of-ctesiphon Juliano II cerca de Cateficionte, de un manuscrito medieval, ca.  879-882 CE, Biblioteca Nacional de Francia

Sin inmutarse, Julián comenzó los preparativos. Aquí con la batalla de Ctesifonte, había pensado, podría poner fin a la campaña y regresar a Roma como el nuevo Alejandro. Después de rellenar el canal, el emperador ordenó un audaz ataque nocturno, enviando varios barcos para establecer un punto de apoyo en la otra orilla del Tigris. Los persas, que controlaban el terreno alto, ofrecieron una dura resistencia, regando a los legionarios con flechas en llamas. Al mismo tiempo, la artillería lanzó jarras de arcilla llenas de nafta (aceite inflamable) en las cubiertas de madera de los barcos. Aunque el ataque inicial no salió bien, más barcos cruzaron. Después de intensos combates, los romanos aseguraron la playa y siguieron adelante.

La batalla de Catefonte se desarrolló en una amplia llanura frente a las murallas de la ciudad. Surena, el comandante sasánida, asejó sus tropas de una manera típica. La infantería pesada se encontraba en el medio, con caballería ligera y pesada protegiendo los flancos. Los persas también tenían varios poderosos elefantes de guerra, lo que sin duda dejó una impresión en los romanos. El ejército romano estaba compuesto principalmente por infantería pesada y destacamentos montados en élite más pequeños, mientras que los aliados sarracenos les proporcionaban caballería ligera.

Amiano, lamentablemente, no ofrece un relato detallado de la batalla de Catefonte. Los romanos abrieron la batalla lanzando sus jabalinas, mientras que los persas respondieron con su característico granizo de flechas de arqueros montados y de pie para suavizar el centro del enemigo. Lo que siguió fue un ataque de la cacareada caballería pesada – clibanarii revestidos de correo – cuya aterradora carga a menudo hacía que el oponente rompiera líneas y huyera antes de que los jinetes los alcanzaran.

Sabemos, sin embargo, que el ataque sasánida fracasó, ya que el ejército romano, bien preparado y de buena moral, ofreció una fuerte resistencia. El emperador Juliano también jugó un papel importante, cabalgando a través de las líneas amistosas, reforzando los puntos débiles, alabando a los soldados valientes y castigando a los temerosos. La amenaza de los poderosos clibanarii, blindados de la cabeza a los dedos (incluyendo sus caballos), fue disminuida por el calor sofocante. Una vez que la caballería persa y los elefantes fueron expulsados del campo de batalla, toda la línea enemiga se abrochó, dando paso a los romanos. Los persas se retiraron detrás de las puertas de la ciudad. Los romanos ganaron el día.

battle-of-ctesiphon-ridge-helmet-berkasovo Casco romano de la cresta, encontrado en Berkasovo, 4to CE del siglo, Museo de Vojvodina, Novi Sad, vía los campos comunes de Wikimedia

Según Amiano, más de dos mil persas perecieron en la batalla de Ctesifonte, en comparación con sólo setenta romanos. Aunque Juliano ganó la batalla de Ctesifonte, su apuesta fracasó. Lo que siguió fue un acalorado debate entre Julián y su personal. El ejército romano estaba en buenas condiciones, pero carecía del equipo de asedio para tomar Ctesifonte. Incluso si superaban las murallas, los legionarios tenían que luchar contra la guarnición de la ciudad, reforzada por aquellos que sobrevivieron a la batalla. Lo más angustiante es que el ejército de Sapor, mucho más grande que el que acaba de derrotar, se estaba acercando rápidamente. Después de sacrificios fallidos, vistos por algunos como un mal augurio, Juliano tomó su fatídica decisión. Después de ordenar que todos los barcos fueran quemados, el ejército romano comenzó el largo viaje por el interior del territorio hostil.

La batalla de Ctesifonte: Preludio de un desastre

shapur-lion-hunt-plate Placa de plata dorada que muestra Sapor II en una cacería de leones, ca. 310-320 CE, El Museo Estatal del Hermitage, San Petersburgo

Durante siglos, los historiadores trataron de dar sentido al razonamiento de Juliano después de la batalla de Ctesifonte. La destrucción de los barcos liberó a otros hombres (que se unieron al ejército principal) mientras negaba a los persas el uso de la flota. Sin embargo, también privó a los romanos de una ruta vital en el caso de una retirada. Una aventura en lo profundo del interior podría reabastecer al enorme ejército y proporcionar una amplia oportunidad para el forrajeo. Pero también permitió a los persas negar esos suministros vitales adoptando una política de tierra quemada. Juliano, tal vez, esperaba reunirse con sus aliados armenios y el resto de sus tropas y forzar a Sapor a entrar en combate. Al no tomar Catifonte, derrotar al gobernante sasánida aún podría hacer que el enemigo demandase por la paz. Pero esto nunca llegó a ser.

La retirada romana fue lenta y ardua. El calor sofocante, la falta de suministros y el aumento de las incursiones sasánidas, debilitaron gradualmente la fuerza de las legiones y bajaron su moral. Cerca de Maranga, Juliano fue capaz de repeler el primer ataque sasánida significativo, ganando una victoria indecisa. Pero el enemigo estaba lejos de ser derrotado. El golpe final llegó rápida y repentinamente, pocos días después de que los romanos abandonaran Catión. El 26 de junio de 363, cerca de Samarra, la pesada caballería persa sorprendió a la retaguardia romana. Sin embargo, Juliano se unió personalmente a la refriega, animando a sus hombres a mantener el terreno. A pesar de su condición debilitada, los romanos se desempeñaron bien. Sin embargo, en el caos de la batalla, Juliano fue alcanzado por una lanza. A medianoche, el emperador estaba muerto. No está claro quién mató a Julián. Los relatos se contradicen entre sí, apuntando a un soldado cristiano descontento o a un jinete enemigo.

fallen-Juliano Detalle del relieve de Taq-e Bostan, que muestra al romano caído, identificado como el emperador Juliano, alrededor del siglo 4 CE, Kermanshah, Irán, a través de Wikimedia Commons

Independientemente de lo que sucedía, la muerte de Julián marcó el ignominioso final de una campaña prometedora. Sapor permitió a los romanos derrotados y sin líderes retirarse a la seguridad del territorio imperial. A cambio, el nuevo emperador, Joviano, tuvo que aceptar duros términos de paz. El Imperio perdió la mayor parte de sus provincias orientales. La influencia de Roma en Mesopotamia fue aniquilada. Las fortalezas clave fueron entregadas a los sasánidas, mientras que Armenia, un aliado romano, perdió la protección romana.

La batalla de Ctesifonte fue una victoria táctica para los romanos, el punto culminante de la campaña. También fue la victoria perdida, el principio de un fin. En lugar de gloria, Juliano consiguió una tumba, mientras que el Imperio Romano perdió tanto el prestigio como el territorio. Roma no montó otra gran invasión en oriente durante casi tres siglos. Y cuando finalmente lo hizo, Ctesifonte quedó fuera de su alcance.