La capa de hielo de Groenlandia tiene fugas de mercurio, probablemente natural, pero sigue siendo peligroso

A medida que el cambio climático sigue calentando nuestro planeta y derritiendo nuestros glaciares, los científicos informan sobre un problema imprevisto: el agua de deshielo de la capa de hielo de Groenlandia contiene altos niveles de mercurio, un metal pesado tóxico. Según el informe, estos niveles son comparables a los de los ríos donde las fábricas arrojan sus desechos, lo que crea una gran amenaza para la industria pesquera y las personas que disfrutan de sus productos.

Imagen a través de Pixabay.

Nunca es un día aburrido con problemas ambientales. Un estudio que comenzó como un esfuerzo por analizar la calidad del agua de deshielo de la capa de hielo de Groenlandia y cómo los nutrientes que contiene podrían apoyar la vida silvestre costera, terminó descubriendo niveles muy altos de mercurio en la escorrentía. El hallazgo plantea nuevas preguntas sobre cómo afectará el calentamiento global a la vida silvestre en la región, uno de los principales exportadores de productos del mar en todo el mundo.

Sirenas, mercurio

“Hay niveles sorprendentemente altos de mercurio en las aguas de deshielo de los glaciares que muestreamos en el suroeste de Groenlandia”, dijo Jon Hawkings, investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Florida y el Centro Alemán de Investigación de Geociencias. “Y eso nos lleva a considerar ahora una gran cantidad de otras preguntas, como cómo podría llegar ese mercurio a la cadena alimentaria”.

Junto con la glacióloga Jemma Wadham, profesora del Instituto Cabot para el Medio Ambiente de la Universidad de Bristol, Hawkings inicialmente se propuso tomar muestras de agua de tres ríos diferentes y dos fiordos junto a la capa de hielo de Groenlandia. Su objetivo era comprender cómo los nutrientes del agua de deshielo de los glaciares pueden ayudar a mantener los ecosistemas costeros.

Aunque también midieron el mercurio, no esperaban encontrar concentraciones significativas. Lo que hizo que los niveles de este metal que encontraron en el agua fueran aún más sorprendentes.

Se considera que la línea de base para el contenido de mercurio en los ríos es de aproximadamente 1 a 10 ng / L-1. Eso es aproximadamente equivalente a un grano de arena de mercurio en una piscina olímpica de agua, muy bajo. Sin embargo, el dúo descubrió que los niveles de mercurio en el agua que tomaron muestras superaban los 150 ng / L-1. Los niveles de mercurio en el sedimento (llamado “harina glacial” cuando es producido por glaciares) superaron los 2000 ng / L-1, que es simplemente inmenso.

Hasta ahora, no está claro si los niveles de mercurio descienden más lejos de esta capa de hielo, ya que el agua de deshielo se diluye progresivamente. Tampoco está claro aún si el metal se está abriendo camino hacia la red alimentaria marina, lo que probablemente haría que se concentrara más (ya que los animales comen plantas y entre ellos).

Aunque los hallazgos son locales, el problema podría tener ramificaciones globales, ya que se hacen eco de los hallazgos en otros entornos árticos. Groenlandia es un importante productor de productos del mar, siendo la exportación de camarones de agua fría, fletán y bacalao su principal industria. Si el mercurio aquí termina en la red alimentaria local, sin saberlo, podría ser exportado y consumido por personas de todo el mundo.

“No esperábamos que hubiera una cantidad cercana a esa cantidad de mercurio en el agua de los glaciares”, dijo el profesor asociado de ciencia terrestre, oceánica y atmosférica Rob Spencer, coautor del artículo. “Naturalmente, tenemos hipótesis sobre lo que conduce a estas altas concentraciones de mercurio, pero estos hallazgos han planteado una gran cantidad de preguntas para las que aún no tenemos respuesta”.

“Durante décadas, los científicos percibieron los glaciares como bloques de agua congelados que tenían una relevancia limitada para los procesos geoquímicos y biológicos de la Tierra. Pero hemos demostrado durante los últimos años que esa línea de pensamiento no es cierta. Este estudio continúa destacando que estas capas de hielo son ricas en elementos de relevancia para la vida ”.

Aproximadamente el 10% de la tierra seca de nuestro planeta está cubierta de hielo, y los resultados aquí plantean la preocupante posibilidad de que puedan estar filtrando mercurio en las aguas que los rodean. El problema se ve agravado por el hecho de que el calentamiento global está haciendo que estos glaciares se derritan más rápido, mientras que todavía tenemos una comprensión imperfecta de cómo el proceso de fusión influye en la geoquímica local que los rodea.

Hasta ahora, el equipo explica que lo más probable es que este mercurio provenga de una fuente natural, no de algo como el uso de combustibles fósiles o la actividad industrial. Si bien esto es muy importante para los responsables de la formulación de políticas, el hecho es que el mercurio natural es tan tóxico como el mercurio artificial. Sin embargo, si se obtiene de procesos naturales, la gestión de sus niveles en la naturaleza será mucho más difícil de hacer.

“Todos los esfuerzos para manejar el mercurio hasta ahora han venido de la idea de que las concentraciones crecientes que hemos estado viendo en el sistema terrestre provienen principalmente de la actividad antropogénica directa, como la industria”, dijo Hawkings. “Pero el mercurio procedente de entornos climáticamente sensibles como los glaciares podría ser una fuente mucho más difícil de gestionar”.

El documento “Gran fuente subglacial de mercurio del margen suroeste de la capa de hielo de Groenlandia” ha sido publicado en el diario Naturaleza Geociencia.