La capa de hielo de la Antártida Oriental, este gigante dormido a punto de despertar

Considerada durante mucho tiempo no muy vulnerable al calentamiento global, la capa de hielo de la Antártida Oriental es motivo de creciente preocupación para los científicos. Efectivamente, si por el momento las pérdidas y las ganancias de masa están más o menos equilibradas, las cosas podrían acabar cambiando. Evidenciado por un estudio resumido publicado en la revista Naturaleza 10 de agosto

Sabemos que la capa de hielo de la Antártida Occidental es particularmente sensible a las variaciones climáticas. De hecho, a diferencia de su vecino oriental, alcanza un techo a altitudes relativamente bajas y descansa sobre una base rocosa situada en gran parte por debajo del nivel del mar, por lo que se encuentra al frente de las influencias vinculadas al calentamiento del aire y del agua. Se recuerda que este vasto trozo de hielo equivale a unos seis metros de subida del nivel del mar.

Por estas razones, los científicos se han interesado principalmente en las inestabilidades de la capa de hielo de la Antártida Occidental y relativamente poco en las de la capa de hielo de la Antártida Oriental, considerada mucho más estable. Sin embargo, desde lo alto de sus cincuenta metros equivalentes al nivel del mar, este gigante oriental muestra más vulnerable de lo que se pensaba. Un estudio reciente reveló, por ejemplo, que durante el interglaciar de hace 400.000 años, cuando la temperatura promedio era solo de 1 °C a 2 °C más cálida, el hielo se había retirado 700 kilómetros en Wilkes Land.

El manto de hielo de la Antártida Oriental, una vulnerabilidad a largo plazo

En un nuevo estudio, investigadores de la Universidad de Durham (Inglaterra) han demostrado que si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan en niveles altos, comprometerían la capa de hielo de la Antártida Oriental en una contracción significativa a largo plazo. Específicamente, la capa de hielo oriental podría agregar casi medio metro al nivel medio del mar para fines de siglo, entre uno y tres metros para 2300 y hasta cinco metros para 2500.

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Contribución de la capa de hielo de la Antártida oriental al aumento medio del nivel del mar para 2100, 2300 y 2500 con emisiones de CO2 limitadas (columna izquierda) o altas (columna derecha). La incertidumbre se indica mediante los diferentes tonos de azul. Créditos: CR Stokes y otros. 2022 / Richard Jones, Universidad de Monash.

Al contrariosi el calentamiento se mantiene por debajo de 2°C, la contribución seguiría siendo marginal con un aumento de sólo dos centímetros para 2100 y menos de cincuenta centímetros para 2500. En ambos casos, la pérdida de masa esperada durante este siglo es fuertemente amortiguado por el aumento de las nevadas en el interior del continenteporque una atmósfera más cálida puede contener más agua y, por lo tanto, producir más nieve en un clima muy frío.

Una conclusión clave de nuestro análisis es que el destino de la capa de hielo de la Antártida Oriental permanece en nuestras manos. dice Chris R. Stokes, autor principal del estudio. ” Esta capa de hielo es, con diferencia, la más grande del planeta y contiene el equivalente a 52 metros sobre el nivel del mar. Es muy importante no despertar a este gigante dormido. “.

Entre índices del pasado y proyecciones futuras

Para llegar a estos resultados, los científicos aprovecharon observaciones pasadas y presentes, así como modelos informáticos para reevaluar la respuesta de la capa de hielo a diferentes niveles de calentamiento correspondientes a diferentes niveles de emisiones de gases de efecto invernadero. Las proyecciones realizadas hasta el 2500 se basaban, entre otras cosas, en la respuesta del casquete polar durante el Plioceno medio hace tres millones de años. Con un clima de 2 °C a 4 °C más cálido que el actual, la capa de hielo oriental se había contribuyó varios metros al aumento del nivel del mar.

Al limitar el aumento de la temperatura global por debajo del límite de 2°C establecido por el acuerdo climático de París, deberíamos ser capaces de evitar los peores escenarios, o incluso detener el derretimiento de la capa de hielo de la Antártida Oriental y, por lo tanto, limitar su impacto en el mundo. aumento del nivel del mar dice Chris R. Stokes.