La contaminación del aire contribuyó a un exceso de 1,8 millones de muertes en 2019

Si vive en una ciudad, es casi seguro que el aire que respira afecta su salud en general. Un nuevo estudio encontró que el 86% de las personas que viven en ciudades en todo el mundo (alrededor de 2500 millones) están expuestas a niveles de partículas finas que superan ampliamente las pautas sugeridas por la Organización Mundial de la Salud (OMS). En general, la contaminación del aire se cobra casi 2 millones de vidas al año, una cifra que aún puede aumentar.

Crédito de la imagen: Amigos de la Tierra / Flickr.

Más de la mitad (55%) de la población mundial vive actualmente en ciudades, lo que tiene enormes implicaciones en términos de salud humana; a medida que la urbanización continúa en gran parte del mundo, el porcentaje aumentará. Sin embargo, ha habido investigaciones limitadas que comparan áreas urbanas en términos de la carga de enfermedad por PM2.5, y la mayoría de los estudios se centran en solo en megaciudades. Esto es lo que este nuevo estudio espera abordar, y los resultados son aleccionadores.

En el nuevo estudio, los investigadores estiman que 61 de cada 100 000 muertes en áreas urbanas se atribuyen a PM2.5, una materia particulada fina con un diámetro de 2.5 micrómetros o menos que es especialmente peligrosa para la salud humana debido a su pequeño tamaño que le permite penetrar profundamente en los pulmones.

“La mayoría de la población urbana del mundo todavía vive en áreas con niveles no saludables de PM2.5”, Veronica Southerland, autora principal del estudio, dijo en un comunicado. “Evitar la gran carga para la salud pública causada por la contaminación del aire requerirá estrategias que no solo reduzcan las emisiones sino que también mejoren la salud pública en general para reducir la vulnerabilidad”.

Los riesgos de la contaminación del aire

Investigadores de la Universidad George Washington analizaron las concentraciones de PM2,5 y las tendencias de mortalidad asociadas en más de 13 000 ciudades en todo el mundo entre 2000 y 2019. Los contaminantes de PM2,5 provienen de muchas fuentes; los primarios, como las centrales eléctricas, y los secundarios, que se forman cuando diferentes sustancias químicas se combinan y reaccionan en el aire.

Las concentraciones promedio de PM2.5 fueron consistentes durante el período analizado, pero con grandes diferencias por regiones. Las áreas urbanas en el sudeste asiático tuvieron los mayores aumentos regionales, con un aumento del 27 % en las concentraciones de PM2.5. Mientras tanto, las ciudades del sudeste asiático también tuvieron el mayor aumento en las tasas de mortalidad atribuibles a PM2.5, pasando de 63 a 84 muertes por cada 100 000 personas.

Los investigadores también encontraron que una disminución en las concentraciones de PM2.5 en áreas urbanas a lo largo de las dos décadas (por ejemplo, en ciudades europeas y norteamericanas) no coincidió con el mismo nivel de disminución de muertes. Esto muestra que otros factores demográficos, como la mala salud en general y el envejecimiento, también son importantes impulsores de la mortalidad relacionada con la contaminación.

Asma y contaminación del aire

El mismo grupo de investigadores publicó simultáneamente un segundo estudio sobre el gas de dióxido de nitrógeno (NO2), un contaminante del aire emitido por los vehículos, la agricultura y las centrales eléctricas. Estudios previos mostraron que el NO2 puede favorecer la exacerbación del asma, especialmente en niños, pero sin datos de su incidencia a largo plazo en las zonas urbanas.

El equipo calculó las concentraciones globales de NO2 mediante la combinación de datos satelitales con conjuntos de datos sobre diferentes tipos de uso de la tierra, como carreteras y parques. Luego se aplicaron las concentraciones a las poblaciones y las tasas de asma pediátrica para calcular el asma pediátrica atribuible al NO2 entre 2000 y 2019 en más de 13 000 áreas urbanas del mundo.

El estudio mostró que hubo 1,85 millones de casos nuevos de asma pediátrica asociada con NO2 en 2019, el 8,5 % de todos los casos nuevos notificados ese año. Dos de cada tres casos de asma pediátrica atribuible al NO2 ocurrieron en las áreas urbanas cubiertas por el estudio. El NO2 causó el 16 % de todos los casos nuevos de asma pediátrica en áreas urbanas en 2019.

Los estudios se publicaron en The Lancet Planetary Health y se puede acceder a ellos aquí y aquí.