La Estación Espacial Internacional pronto tendrá un tercer brazo

Un brazo robótico autónomo construido por un consorcio de empresas europeas liderado por Airbus volará pronto a la ISS para integrar el segmento ruso de la estación.

La Estación Espacial Internacional ya consta de dos brazos robóticos: Canadarm2 (diecisiete metros de largo), recientemente impactado por desechos espaciales, y el sistema de manejo remoto del módulo de experimentación japonés (diez metros de largo). Estas estructuras con múltiples articulaciones terminan en dos “manos” idénticas en cada extremo permitiendo realizar el mantenimiento de la estación. Cualquiera de los extremos puede actuar como un punto de anclaje, permitiendo que el otro “funcione”.

Esta flexibilidad permite que estas estructuras se coloquen en todas partes del segmento estadounidense de la estación. En cambio, ninguno puede llegar al segmento ruso. La situación cambiará pronto con el envío el 15 de julio de un nuevo brazo robótico europeo (ERA), construido por Airbus para la Agencia Espacial Europea (ESA). La estructura volará con el nuevo módulo multiusos ruso, conocido como Nauka (ciencia en ruso).

Un brazo autónomo

Este nuevo brazo se divide en dos partes simétricas, cada una de las cuales mide poco más de cinco metros de largo. Compuesto de aluminio y fibra de carbono, pesa solo 630 kilogramos. El ERA también podrá moverse libremente fuera de la estación gracias a sus dos “manos” que le permitirán fijarse alrededor de la estructura. Podrá mover e instalar componentes que puedan pesar hasta ocho toneladasy transportar astronautas y cosmonautas durante caminatas espaciales como parte de las operaciones de mantenimiento.

Finalmente, el brazo podrá ser controlado en tiempo real desde el interior de la estación espacial o estar preprogramado para realizar tareas de forma independiente. Equipado con una cámara de infrarrojos, también podrá inspeccionar la estructura y los componentes de la estación y luego transmitir las imágenes a los astronautas y cosmonautas dentro del laboratorio.

En cuanto al nuevo módulo de Nauka, proporcionará a los rusos su primer módulo dedicado principalmente a la investigación. La estructura también ofrecerá alojamiento para la tripulación y una esclusa de aire para experimentos científicos. Con una masa de aproximadamente 24 toneladas métricas, es aproximadamente 20% más grande como el segmento ruso más grande de la estación, el módulo de servicio Zvezda.

brazo de iss
El brazo robótico europeo servirá al segmento ruso de la Estación Espacial Internacional. Crédito: Airbus

El nuevo módulo ruso

También podríamos preguntarnos sobre el momento de este lanzamiento. Rusia se prepara para lanzar su módulo más grande mientras el país planea dejar el resort para 2025. Según Eric Berger, de Ars Technica, algunos funcionarios de la NASA han especulado que este podría ser un ángulo para obtener nuevos fondos de Estados Unidos.

De hecho, la agencia estadounidense ya no depende de los rusos durante varios meses para sus lanzamientos de astronautas a la ISS gracias a las cápsulas Crew Dragon de SpaceX. Sin embargo, el alquiler de asientos en cápsulas rusas durante la última década ha sido una fuente importante de financiación para el programa espacial de Rusia.

También debe tenerse en cuenta que los primeros elementos de la Estación Espacial Internacional lanzada en 1998 se diseñaron para que los segmentos estadounidense y ruso dependieran entre sí para el control de actitud, el poder y otros recursos críticos. Concretamente, los funcionarios de la NASA sospechan que con el envío de su nuevo módulo, Rusia podría solicitar fondos adicionales para el “mantenimiento” de Estados Unidos.


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